Supernova : des astronomes ont remonté le temps !

Le Grand Nuage de Magellan est une petite galaxie spirale, satellite de notre Voie lactée. Elle se cache — plutôt mal parce qu’elle est quand même visible à l’œil nu — dans la constellation de l’hémisphère sud de la Dorade. À quelque 160.000 années-lumière de notre Terre. C’est justement dans cette galaxie naine que le rémanent d’une supernova a attiré l’attention de chercheurs de la Nasa. En combinant les données recueillies par plusieurs instruments, ils ont réussi à remonter le fil de l’histoire de l’évolution de cette étoile.

Les astronomes savent depuis bien longtemps que cette supernova, connue sous le nom de SNR 0519, a été produite par une naine blanche — comme celle que finira par devenir notre Soleil, d’ici 5 milliards d’années. Étonnant pour celles qui sont réputées être les plus stables des étoiles. Sauf lorsqu’elles se mettent à accréter de la matière d’une étoile compagne. Ou qu’elles entrent en collision avec une autre naine blanche. Il se produit alors une explosion thermonucléaire et un nuage de débris se met à briller dans le ciel pendant plusieurs semaines. Formant une supernova de type Ia, comme l’appellent les chercheurs.

Ce type de supernova n’est pas rare. Les astronomes les utilisent d’ailleurs comme indicateurs de distance dans l’Univers. Parce qu’elles ont tendance à produire toutes un peu la même quantité de lumière. Ce qui signifie que, si une supernova Ia nous apparaît plus faible qu’une autre, c’est qu’elle est plus éloignée de notre Terre.

Ici, la décomposition de l’image de la supernova SNR 0519. En haut, les rayons X de basse énergie, puis ceux de moyenne énergie et ceux de haute énergie. Et enfin, l’image dans le visible. © X-ray : Nasa/CXC/GSFC/B. J. Williams et al. ; Optical : Nasa/ESA/STScI
Ici, la décomposition de l’image de la supernova SNR 0519. En haut, les rayons X de basse énergie, puis ceux de moyenne énergie et ceux de haute énergie. Et enfin, l’image dans le visible. © X-ray : Nasa/CXC/GSFC/B. J. Williams et al. ; Optical : Nasa/ESA/STScI

Les données de plusieurs instruments

Pour tenter de déterminer quand l’explosion fatale qui a mené à la supernova SNR 0519 s’est produite, les astronomes de la Nasa ont rassemblé les données recueillies par l’observatoire de rayons X Chandra,...

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