Supernova à capture d'électrons : un nouveau type de mort d'étoiles

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Une équipe internationale d’astrophysiciens vient de faire savoir que le premier exemple convaincant d’un type de supernova exotique prédit théoriquement depuis presque 40 ans, notamment par des simulations numériques savantes, avait enfin été découvert. Ces chercheurs viennent en effet de publier un article dans Nature Astronomy  (une version est disponible sur arXiv) au sujet de la supernova SN 2018zd qui s’est produite dans la galaxie NGC 2146, à environ 31 millions d’années-lumière de la Voie lactée.

Les photons de SN 2018zd sont d’abord tombés dans les filets du Las Cumbres Observatory mais, comme la supernova possédait plusieurs anomalies qui ne permettaient pas de la faire rentrer dans le cadre des deux grands types de supernovae désormais bien connus, les astrophysiciens ont plongé dans les archives astronomiques de la noosphère qui avait gardé la mémoire d’observations de la galaxie NGC 2146, faites avec le télescope Hubble. Les images de cette galaxie spirale barrée, située dans la constellation de la Girafe, ont révélé que l’étoile génitrice de SN 2018zd était une étoile massive dite sur la branche super-asymptotique des géantes (super-asymptotic giant branch ou Sagb en anglais).

L'astrophysique nucléaire, la clé des supernovae

Rappelons que c’est au début des années 1930 que les astrophysiciens Walter Baade et Fritz Zwicky ont pris conscience qu’il fallait introduire en astronomie une nouvelle catégorie de novae, ces étoiles transitoires très brillantes apparaissant une seule fois dans le ciel pour ensuite disparaitre à jamais. Le nom qu’ils proposent alors va faire fortune : supernova. En compagnie de Rudolph Minkowski, astronome et neveu du célèbre mathématicien, Hermann Minkowski, Baade se rend compte que ces supernovae peuvent également être séparées en deux types, en fonction de leurs raies spectrales et des caractéristiques des courbes de lumière dont les évolutions au cours de plusieurs semaines ne sont pas les mêmes notamment. D’autres divisions...

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