Stupéfaction chez les scientifiques avec la découverte de plantes sous la glace au Groenland

Nathalie Mayer, Journaliste
·2 min de lecture

Il vous arrive de perdre vos clés ou votre téléphone portable ? Cette histoire pourrait vous rassurer. Parce que vous n’êtes pas seul à perdre des choses. Et certains les perdent pendant longtemps. Pendant plus de 50 ans, même parfois… Comme cette carotte qui a été extraite sur une profondeur de près de 1.400 mètres de la glace du nord-ouest du Groenland par des scientifiques de l’armée américaine en 1966. Puis déplacée de congélateur en congélateur. Et finalement retrouvée… en 2017 !

Une heureuse (re)découverte. Parce que les chercheurs de l’université du Vermont qui l’ont alors examinée ne s’attendaient pas à trouver sur les quelques mètres de terre qui la terminaient, autre chose que du sable et de la roche. Mais ils y ont observé des brindilles et des feuilles parfaitement préservées. « Ce sont des fossiles, mais on dirait qu’ils sont morts hier », commente même Andrew Christ, chercheur, dans un communiqué.

C’est grâce à des analyses isotopiques que les scientifiques accèdent à des informations sur la fenêtre de temps durant laquelle les roches ont pu être exposées au soleil ou enfouies sous la glace. Certaines formes rares de béryllium, en effet, ne se forment dans le quartz que lorsque le sol est frappé par les rayons cosmiques. Des techniques de luminescence permettent, quant à elles, d’estimer le temps écoulé depuis que des sédiments ont été exposés à la lumière pour la dernière fois. La datation au radiocarbone et d’autres techniques encore ont permis de venir compléter le tableau. Et d’apporter la preuve — directe alors que le passé du Groenland était jusqu’alors plutôt connu par des indices indirects, recueillis au large — qu’à la place du paysage glacé que nous connaissons aujourd’hui, s’est dressé là un paysage végétalisé. Pourquoi pas une véritable forêt boréale ? Dans un passé relativement récent. Géologiquement parlant en tout cas.

Quelques-unes des brindilles et des mousses extraits de la carotte glaciaire étudiée par les...
Quelques-unes des brindilles et des mousses extraits de la carotte glaciaire étudiée par les...

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