Le Steamboat, le plus haut geyser au monde, révèle les secrets de sa structure souterraine

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Des chercheurs ont réussi à étudier la structure souterraine du Steamboat, un geyser situé dans le célèbre parc de Yellowstone et qui s'avère être le plus haut au monde.

Des chercheurs de l'Université de l'Utah (Etats-Unis) et des membres du parc national de Yellowstone ont profité d'une nouvelle période d'activité du geyser Steamboat - le plus grand au monde - pour sonder ses entrailles. Et leur étude, publiée le 7 mars 2021 dans le , remet en question une idée jusque-là bien établie.

Un geyser d'une puissance inouïe qui peine à être étudié

Le geyser Steamboat est donc le plus haut au monde actuellement actif. Il est capable d'expulser de l'eau jusqu'à environ 110 mètres de hauteur, de quoi venir lécher le haut de la tête de la Statue de la Liberté. "Regarder une éruption majeure du geyser Steamboat est assez incroyable, remarque dans Jamie Farrell, professeur adjoint de recherche à l'Université de l'Utah et co-auteur de la nouvelle étude. Ce dont je me souviens le plus, c'est du bruit. Vous pouvez sentir le grondement et cela ressemble à un moteur à réaction. Je savais déjà que le Steamboat était le geyser actif le plus haut du monde, mais le voir en éruption m'a époustouflé". Ses périodes d'activité soutenue sont aussi impressionnantes que rares. Elles se comptent sur les doigts d'une main au cours de l'histoire moderne, ce qui le rend difficile à étudier : il y en a eu une dans les années 60, une autre 20 ans plus tard et une qui a débuté en 2018 et qui est toujours d'actualité. L'occasion pour les chercheurs de comprendre ce qui rend ce geyser si puissant et son agencement dans les profondeurs de la Terre. Car jusqu'à maintenant, sa source semblait évidente : une étendue d'eau nommée Cistern Spring et située à 100 mètres. Cette étendue se vide lorsqu'il entre en activité. Le niveau d'eau de Cistern Spring a déjà "baissé (de 5 à 7 m) et sa température de surface a déjà diminué (d'environ 20 degrés) après des éruptions majeures de Steamboat", souligne l'étude. Il paraissait alors évident que les deux structures étaient clairement liées sous terre.

Cistern Spring. Crédit : US National Park Service

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