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Six nations: l'Irlande avec Jack Crowley à l'ouverture contre la France

Andy Farrell lors d'une conférence de presse le 11 janvier 2024 à Londres (Ben Stansall)
Andy Farrell lors d'une conférence de presse le 11 janvier 2024 à Londres (Ben Stansall)

L'Irlande lancera la défense de son titre au Tournoi des six nations avec Jack Crowley, successeur du néo-retraité Johnny Sexton au poste de demi d'ouverture, contre la France vendredi (21h00) à Marseille, selon l'équipe annoncée mercredi.

Le sélectionneur Andy Farrell a choisi sans surprise le joueur du Munster, âgé de 24 ans, pour affronter les Français, autres grands favoris de l'édition 2024.

Crowley honorera sa dixième cape au Vélodrome, la quatrième comme titulaire, avec en doublure Ciaran Frawley. Ce dernier n'a pour seule expérience internationale qu'une entrée en jeu, au poste d'arrière, contre l'Italie (33-17) en août dernier lors d'un match de préparation au Mondial-2023.

Crowley formera la charnière avec le demi de mêlée Jamison Gibson-Park, associé de Sexton lors de la Coupe du monde 2023 qui s'est achevée en quarts de finale contre la Nouvelle-Zélande (défaite 28-24).

A l'aile, Farrell a opté pour Calvin Nash (26 ans) à droite en l'absence de Mack Hansen et Jimmy O'Brien, tous deux blessés et contraints au forfait pour toute la durée du Tournoi. L'expérience internationale du joueur du Munster se limite pour l'heure à une seule entrée contre l'Italie en août 2023 durant la préparation au Mondial.

Le trois-quarts centre Garry Ringrose, blessé, est remplacé par Robby Henshaw qui sera aligné avec Bundee Aki, élu meilleur joueur de l'année 2023.

La principale voire unique surprise du XV de départ concerne la deuxième ligne, où Joe McCarthy (22 ans, 5 sélections), joueur du Leinster, a été préféré à James Ryan (27 ans, 59 sél.).

Le troisième ligne expérimenté Peter O'Mahony, nouveau capitaine, sera en effet bien présent pour sa 102e sélection à Marseille.

L'équipe amenée à défier les Français comprend onze des quinze joueurs qui étaient titulaires lors du quart de finale de la Coupe du monde perdu contre les All Blacks.

A Marseille, ce sera une "guerre d'usure", avec un concentré de vitesse, de puissance et de précision dans le jeu au pied, a prédit mercredi Andy Farrell.

"Si vous voulez réussir, si vous voulez essayer d'être le meilleur, alors vous devez battre les meilleurs dans des endroits comme celui-ci et l'occasion ne peut pas être plus grande", a lancé le sélectionneur. "Pour moi, ce qui est passionnant, c'est de savoir si nous sommes assez courageux pour faire ce que nous avons promis de faire".

Equipe d'Irlande pour affronter la France vendredi (21h00) à Marseille:

Keenan - Nash, Henshaw, Aki, Lowe - (o) Crowley, (m) Gibson-Park - Van der Flier, Doris, O'Mahony (cap.) - Beirne, McCarthy - Furlong, Sheehan, Porter.

Remplaçants: Kelleher, Healy, Bealham, Ryan, Baird, Conan, Murray, Frawley.

jta/hpa/fby/jld