Certaines épaves de la Seconde Guerre mondiale font le bonheur des créatures sous-marines

Le Dixie Arrow, ici en 2016, a pu fortifier son nouvel écosystème en coulant sans se disperser ni déverser trop de polluants. | Joe Hoyt/NOAA via Flickr
Le Dixie Arrow, ici en 2016, a pu fortifier son nouvel écosystème en coulant sans se disperser ni déverser trop de polluants. | Joe Hoyt/NOAA via Flickr

Seconde Guerre mondiale ou pas, le pétrolier Dixie Arrow n'avait pas changé ses habitudes. En ce mois de mars 1942, quelques mois après l'entrée en guerre des États-Unis, il ralliait comme à son habitude le New Jersey depuis le Texas. À son bord, 86.000 barils devaient ravitailler cargos et cuirassés.

Précisément le type de cible que traquait l'un de la quarantaine de sous-marins allemands opérant dans l'Atlantique. Deux torpilles plus tard, le pétrolier partait rejoindre les abîmes à une vitesse déroutante. Onze membres d'équipages périssaient, le double survivait.

Le Dixie Arrow figure à présent parmi les plus de 3 millions d'épaves qui tapissent mers et océans. Et bien que des navires soient plus ou moins régulièrement précipités vers les fonds marins depuis des millénaires, l'étude de ces épaves ne remonte qu'aux années 1920, lorsque Lilian Lyle, un scientifique britannique, lança la première recherche académique sur un navire englouti dans les îles écossaises.

Aujourd'hui, les scientifiques considèrent ces épaves comme des «trésors biologiques». Des microorganismes jusqu'aux plus gros requins, en passant par les coraux et toutes sortes de poissons, «les épaves peuvent être des lieux privilégiés pour la biodiversité», affirme Avery Paxton, biologiste à l'Agence américaine d'observation océanique et atmosphérique (NOAA).

Les dégâts infligés au navire ont leur importance

Le Dixie Arrow, qui, quasi intact, donne l'impression d'être amarré sur le sable comme dans un port, est maintenant couvert de plantes marines, d'éponges et de coraux. Des poissons voguent en bancs par milliers pendant que des requins patrouillent. Il semble presque à lui seul être un écosystème florissant.

D'autres navires, en revanche, sombrent en mille morceaux et ne sont aujourd'hui plus que d'abstraits bouts de métal au fond de l'océan. Ces débris ne sont pas investis par la nature de la même…

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