SpaceX vient de lancer dans l'espace la première voile solaire française

L’année spatiale 2023 démarre en fanfare ! La fusée Falcon 9 du vol Transporter 6 de SpaceX a décollé de Cap Canaveral aujourd’hui et envoyé plus de 110 satellites dans l’espace d’un coup ! Parmi eux, des français : on retrouve un satellite de la flotte de surveillance maritime de la start-up bretonne UnseenLabs, et surtout le nanosatellite de démonstration Gama Alpha.

Gama Alpha est un cubesat 6U (1U = unité de volume correspondant à un cube de 10 cm de côté), il pèse une dizaine de kilos et fait la taille d’une boîte à chaussures. C’est pourtant là-dedans que les ingénieurs de la start-up française Gama ont rangé une voile solaire de 73 m², une voile extrêmement fine et pliée à la main. La mission Alpha est la première du programme, dont le but est surtout de tester en orbite basse le bon fonctionnement du dispositif hyperminutieux de déploiement de la voile, et d'éprouver son efficacité.

La mission Gama Alpha. © Gamaspace, YouTube

Le principe de la voile solaire est assez insolite car même s’il n’y a pas d’air dans l’espace, il peut y avoir du vent. Ce ne sont pas des molécules d’air qui sont chargées par ce vent mais des particules provenant du Soleil, éjectées de sa surface. En rebondissant sur la surface de la voile, ces particules poussent le satellite grâce au principe d’action-réaction. Ce principe permet d’avancer – certes lentement – sans besoin de propulsion, un gain de poids et de longévité idéal pour le satellite.

La voile est super fine : 2,5 microns d'épaisseur, pour une masse totale de 400 grammes ! Le pliage à la main est un moment délicat. © Gama
La voile est super fine : 2,5 microns d'épaisseur, pour une masse totale de 400 grammes ! Le pliage à la main est un moment délicat. © Gama

Après la mission Alpha, Gama prévoit une autre mission test en orbite plus haute en 2025, puis suivront une mission vers Vénus et d’autres plus loin, même au-delà du Système solaire ! Si Alpha est la première mission française, le principe a déjà pas mal d’expérience. Plusieurs autres missions tests de par le monde ont déjà été faites.

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