SpaceX va tester un étage jusqu'à la limite de ses capacités

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Le 9 mai, un lanceur Falcon 9 a mis sur orbite 60 satellites Starlink, ce qui a porté à 1.550 le nombre de satellites de la constellation Starlink en orbite. Mais, là n’était pas l’intérêt de ce vol. En effet, pour la première fois, un Falcon 9 a utilisé un étage principal qui a volé 10 fois. Une performance remarquable. Cet étage, le B1051, avait été utilisé pour la première fois en mars 2019 lors du premier vol de démonstration du Crew Dragon. Il a ensuite été réutilisé lors des lancements des satellites Radarsat (juin 2019), SXM-7 (décembre 2020) et à six autres reprises pour des missions Starlink.

SpaceX avait depuis longtemps fixé à 10 vols la réutilisation de son étage principal, un objectif justifié pour l'intérêt économique. Ces derniers mois, cependant, les dirigeants de l'entreprise ont suggéré que l'étage principal du Falcon 9 pouvait voler plus de 10 fois ! « Il ne semble pas y avoir de limite évidente à la réutilisation de l’étage », avait aussi déclaré Elon Musk, le 23 avril après le lancement de Crew-2 avec à son bord Thomas Pesquet (mission Alpha). Pour savoir à quoi s'en tenir, Elon Musk a pris la décision de « tester un étage jusqu’à l’échec lors d’une mission Starlink ». La perte de 60 satellites Starlink est sans aucune conséquence pour la constellation qui à terme en comptera plusieurs milliers ! SpaceX n'a pas précisé si c’est l'étage qui vient de voler le 9 mai qui sera poussé jusqu'à l'échec ou un autre, qui pourrait être le B1049 et qui devrait bientôt voler une dixième fois.

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Voir jusqu'où va la fiabilité de l'étage principal du Falcon 9

Le but n'est pas une chasse au record, mais de démontrer tout le potentiel technique de l'étage ainsi que la viabilité du modèle économique de SpaceX qui s’appuie sur la réutilisabilité. À cela s’ajoute que si l’on se fie...

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