SpaceX effectue un test critique dans sa course à l'espace contre Boeing

Grégory Rozières
La capsule Crew Dragon de SpaceX doit démontrer sa sûreté.

ESPACE - L’échec sera-t-il une réussite? Ce samedi 18 janvier vers 14 heures, SpaceX doit lancer, grâce à une fusée Falcon9, sa navette spatialeCrew Dragon dans l’espace. À terme, elle est destinée à envoyer des astronautes américains à bord de la Station spatiale internationale (ISS).

Mais ce lancement doit mal se passer, car son objectif est de vérifier qu’en cas de problème, le système d’éjection d’urgence de la capsule fonctionnera parfaitement et sauvera la vie des humains qui seront bientôt à bord. Un peu comme ce qu’il s’est passé lors de l’explosion de la fusée Soyouz en octobre 2018.

Ce test critique est nécessaire pour que la Nasa donne son feu vert au programme de vol habité de SpaceX. Si la société d’Elon Musk échoue, nul doute qu’elle aura perdu la course à l’espace face à son concurrent Boeing. En effet, depuis six ans, les deux sociétés américaines se sont lancées dans un grand défi: prendre la relève de la vénérable navette Discovery, partie à la retraite en 2011.

À cette période, le projet spatial américain, sous l’impulsion de Barack Obama, s’est transformé. Le président des États-Unis a fixé un nouvel objectif à long terme, la planète Mars, mais aussi une nouvelle méthode: en plus de l’imposant lanceur Orion sur lequel travaille la Nasa, le secteur privé sera sollicité pour mettre au point ses propres véhicules capables de rallier la Station Spatiale Internationale...et au-delà.

En 2014, l’agence spatiale américaine fait connaitre son choix: Boeing et SpaceX recevront respectivement 4,2 et 2,6 milliards de dollars pour construire une solution associant lanceur et capsule spatiale. En choisissant non pas un, mais deux partenaires, la Nasa veut non seulement doubler ses chances d’obtenir une solution viable dans les années à venir, mais aussi lancer la compétition commerciale. L’objectif, en finançant les premiers vols spatiaux privés, est aussi de permettre à ces sociétés de proposer des offres commercialement viables, notamment à destination des...

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