SpaceX étudie un système audacieux pour « attraper » le Super Heavy !

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Contrairement à l'étage principal du Falcon 9 qui retourne se poser au sol en utilisant des jambes d'atterrissage, le Super Heavy pourrait être attrapé en plein vol, à quelques mètres du sol ! Il y a deux jours, Elon Musk a partagé sur twitter une vidéo montrant la tour de lancement de Starbase en cours de construction sur son site de Boca Chica, au Texas. Haute de 122 mètres, cette tour à déjà un surnom : « Mechazilla ». Elle  a comme particularité de disposer de  bras mécaniques qui peuvent se refermer ou s'ouvrir à différentes altitudes. Ils seront utilisés comme « étaux » pour attraper l'étage Super Heavy avant qu'il ne touche la terre ferme et le tenir à quelques mètres du sol. Ces bras seront aussi capables de pivoter, ce qui leur permettra de repositionner l’étage sur le support de lancement. Mais ce n’est pas tout. Leur grande liberté de mouvement leur permettra également de récupérer un Starship positionné à proximité de façon à l’installer sur le Super heavy.

La masse et la précision du retour, principales difficultés 

Ceci, c’est la théorie. Dans la pratique, cela sera tout sauf facile. Si l’idée parait simple, sa mise en œuvre est très risquée. Dans le scénario de SpaceX, l’étage de retour de sa mission devra s’approcher de la tour le plus lentement possible, sans s’écraser au sol, afin d’être récupéré par les deux bras qui le saisiront (en se refermant autour de lui) jusqu’à ce que les supports d’appui de l’étage se posent sur le dessus des bras. Ces supports ne sont pas à confondre avec les ailerons utilisés pour le contrôle d’attitude de l’étage lors de son retour sur la terre ferme. Avec une masse de plus ou moins 100 tonnes, la tour de lancement devra être suffisamment ancrée dans le sol et robuste pour retenir à bout de bras et en l'air l'étage. Autre difficulté, et non des moindres, la précision du retour devra être centimétrique sans quoi l’étage...

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