Le SpaceShipTwo de Virgin Galactic est interdit de vol le temps d'une enquête

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Étonnamment, le vol du SpaceShipTwo du 11 juillet à bord duquel se trouvaient Richard Branson, trois autres passagers et deux pilotes d’essais ne s’est pas déroulé aussi bien que l’a laissé entendre le milliardaire britannique. Le 11 juillet, Virgin Galactic avait réalisé un vol à 85 kilomètres d’altitude, au-dessus de la frontière de l’espace reconnue par les États-Unis (80 km) avant de retourner se poser au sol. On apprend en effet que la FAA, l'agence américaine de l’aviation, qui gère aussi les vols suborbitaux aux États-Unis, a ouvert une enquête sur une déviation de trajectoire lors de ce vol qui aurait pu déboucher sur un accident grave.

Deux mois après ce vol fortement médiatisé, le SpaceShipTwo de Virgin Galactic est donc cloué au sol le temps de l’enquête. Le vol prévu fin septembre-début octobre pour le compte de la force aérienne italienne est reporté à une date inconnue. 

Richard Branson gagne son pari et vole quelques minutes sous la frontière de l’espace

Nicholas Schmidle, un journaliste du New Yorker qui a révélé l’affaire, explique dans son article que l’avion suborbital a connu une déviation de trajectoire, volant quelques instants en dehors de l’espace aérien dédié au vol. C’est évidemment un problème sérieux bien que ce vol était présenté comme un vol de démonstration et non pas opérationnel.

Concrètement, l’incident s’est produit lors de la phase d’ascension de l’appareil dont l'angle de montée n'était pas le bon, c'est-à-dire que la trajectoire n'était pas suffisamment verticale. Cela pouvait empêcher l'avion d’accumuler suffisamment de vitesse pour le retour sur la terre ferme ! Des alertes de sécurité se sont déclenchées. Une orange, puis une rouge signalant que la trajectoire de l’avion n’était pas optimale et qu’il y avait un risque que l’appareil manque de puissance pour arriver à destination, c’est-à-dire se poser sur la piste du Spaceport America.

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