La sonde spatiale qui vient de frôler Vénus a été frappée par une puissante éruption solaire

Solar Orbiter a décollé de la Terre en 2020. Ce n’est pas long de faire le trajet de l’orbite de la Terre jusqu’à une orbite plus proche du Soleil. Pour rappel, notre Étoile ne se trouve qu’à 150 millions de kilomètres de nous (soit huit minutes-lumière). En revanche, il est beaucoup plus compliqué de se mettre sur une orbite héliocentrique polaire.

Une des principales missions de Solar Orbiter est d’en apprendre plus sur son fabuleux champ magnétique. L’idéal pour cela est de faire des mesures également au-dessus des pôles magnétiques, qui sont à peu près confondus avec les pôles géographiques de la Terre. Le souci est d’y accéder.

Étant donné que tous les astres de notre Système solaire se trouvent à peu près sur le même plan (le plan de l’écliptique), il est aisé pour une sonde d’évoluer sur ce même plan. Mais, pour se mettre en orbite polaire autour du Soleil, il faut petit à petit augmenter l’inclinaison de l’orbite. Pour éviter de consommer trop de carburant, l’ESA a décidé de le faire progressivement à l’aide de l’assistance gravitationnelle de Vénus. Le survol de samedi n’est que le troisième sur huit !

Plan de vol de Solar Orbiter. © ESA, S. Poletti
Plan de vol de Solar Orbiter. © ESA, S. Poletti

MàJ : avant ce troisième survol de Vénus, Solar Orbiter a croisé la route d'une formidable éjection de plasma qui résultait d'une grosse éruption solaire datant du 30 août. Heureusement, la sonde est équipée de toutes les protections pour en survivre et l'ESA a annoncé qu'elle se portait bien. D'ailleurs ses instruments scientifiques en ont profité pour faire des mesures.

Puissante éjection de masse coronale (CME) observée le 30 août par la sonde Soho et son coronographe Lasco C3. L'événement s'est produit sur la face du Soleil opposée à la Terre. Vénus était sur son chemin. © ESA, Nasa, Soho
Puissante éjection de masse coronale (CME) observée le 30 août par la sonde Soho et son coronographe Lasco C3. L'événement s'est produit sur la face du Soleil opposée à la Terre. Vénus était sur son chemin. © ESA, Nasa, Soho

Un peu de science en bonus

Le temps pour faire le voyage jusqu’à l’orbite polaire héliocentrique est long, mais il n’est pas perdu pour autant. Solar Orbiter a déjà fait des survols du Soleil parmi les plus proches de...

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