La sonde SDO observe le Soleil depuis 10 ans : voici tout ce qu'elle nous a appris

Nathalie Mayer, Journaliste

SDO. C’est ainsi que les astronomes appellent le Solar Dynamics Observatory, comprenez, l’Observatoire de la dynamique solaire. Et ce mois-ci, la Nasa (États-Unis) fête les dix ans de la mission. Depuis son lancement le 11 février 2010, SDO se balade sur une orbite géosynchrone qui lui permet de constamment garder l’œil sur notre étoile. Résultat : des millions de clichés offrant aux chercheurs, des perspectives nouvelles sur le fonctionnement, la dynamique de notre Soleil. Sur presque un cycle solaire complet.

De phénoménales éruptions

Un cycle défini, justement, par la variation du nombre des éruptions solaires. Et des éruptions solaires, SDO en a observé un nombre incalculable. Quelque 200 rien qu’au cours de sa première année et demie de mission. De quoi permettre aux astronomes de noter qu’environ 15 % de ces éruptions sont suivies, quelques minutes, voire quelques heures plus tard, de nouvelles éruptions. C’est en étudiant ces éruptions solaires particulières que les astronomes ont mieux compris la quantité d’énergie produite par le Soleil dans ces moments-là.

Des tornades solaires

En février 2012, les images de SDO ont fait apparaître des tornades de plasma à la surface du Soleil. Plus tard, les astronomes ont découvert que celles-ci sont le résultat de champs magnétiques qui font tourner le plasma à une vitesse formidable de près de 300.000 km/h ! Quand on sait que sur notre Terre, les tornades ne dépassent jamais les 500 km/h…

Des vagues géantes

Un instrument embarqué à bord de l’Observatoire solaire et héliosphérique (SoHO) avait découvert que le plasma à la surface du Soleil peut être le lieu de vagues géantes. Des vagues qui ondulent à quelque 5 millions de kilomètres par heure. Et SDO en a fourni des images haute résolution dès 2010, montrant comment elles se déplacent. Les astronomes pensent que ces vagues sont entraînées par des éjections de masse coronale qui envoient des nuages de plasma, de la surface de notre étoile jusque dans le Système...

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