La sonde Cassini entame son grand plongeon entre Saturne et ses anneaux

Maxime Bourdeau
La sonde Cassini débute son grand plongeon entre Saturne et ses anneaux

ESPACE - C'est l'heure de faire le grand saut. La sonde américaine Cassini, en orbite autour de Saturne depuis 2004, a amorcé ce mercredi 26 avril les manoeuvres qui la feront plonger dans l'atmosphère de la planète gazeuse géante le 15 septembre prochain.

Dotée de douze instruments scientifiques, la sonde effectue mercredi la première descente dans l'espace inexploré de 2400 kilomètres séparant Saturne de ses anneaux, comme l'expliquait début avril l'agence spatiale américaine.

"Aucune sonde ne s'est aventurée dans cette région unique que nous allons tenter de traverser vingt-deux fois", a expliqué Thomas Zurbuchen, responsable adjoint de la direction des missions scientifiques de la Nasa qui avait diffusé une bande-annonce digne d'un blockbuster pour annoncer cette fin qui débute le 26 avril.


"Ce que nous apprendrons des dernières orbites de Cassini nous permettra de parfaire notre compréhension de la formation et de l'évolution des planètes géantes et des systèmes planétaires en général", a estimé le scientifique.

Vers des données précieuses sur l'origine des anneaux de Saturne?

Durant sa longue mission autour de Saturne, Cassini a permis de faire d'importantes découvertes comme l'existence d'un vaste océan sous la surface glacée de la lune Enceladus, ainsi que des mers de méthane liquide sur Titan, une autre lune de Saturne.

Vingt ans après son lancement et treize ans d'exploration du système saturnien, Cassini n'a plus beaucoup de carburant, souligne la Nasa et il fallait décider de la meilleure manière de terminer la mission. "Cassini va faire certaines de ses observations les plus extraordinaires à la fin de sa longue vie", a prédit Linda Spilker, responsable scientifique de la mission au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la Nasa à Pasadena en Californie.

L'équipe scientifique espère ainsi obtenir des données précieuses sur la structure interne de Saturne et l'origine de ses anneaux. Ces chercheurs comptent aussi obtenir des images sans...

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