Le Soleil sera probablement sans planètes dans « seulement » 100 milliards d'années

Adrien Coffinet, Journaliste scientifique
·2 min de lecture

Si pour James Bond les diamants sont éternels, les systèmes planétaires eux en tout cas ne le sont pas. Pour mieux comprendre comment évoluera le Système solaire à très long terme, une équipe de trois chercheurs – Jon K. Zink, Konstantin Batygin et Fred C. Adams – a réalisé des simulations à N corps des planètes géantes du Système solaire. Leurs résultats viennent d'être publiés dans The Astronomical Journal.

Le Soleil s'est formé il y a 4,5 milliards d'années et il lui reste à peu près autant de temps à passer sur la « séquence principale », à transformer tranquillement son hydrogène en hélium avant de voir sa taille enfler significativement. En devenant une géante rouge, le Soleil engloutira tour à tour Mercure, Vénus et possiblement la Terre, mais les planètes externes – Mars et les quatre géantes que sont Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune – devraient mieux s'en sortir et continuer de tourner autour de notre étoile... pour quelque temps tout du moins.

Une dynamique difficile à modéliser

Cela fait des siècles que les astronomes étudient la stabilité dynamique à long terme du Système solaire. Newton déjà, à son époque, émettait l'hypothèse que les interactions entre les planètes finiraient par rendre le système instable. Cependant, il est plus difficile qu'il n'y paraît de connaître précisément comment les choses vont se passer. En effet, plus le nombre de corps en interaction est grand, plus il est difficile de prévoir son évolution. On parle de problème à N corps. Pour cette raison, il n'est pas possible de faire des prédictions déterministes des orbites des objets du Système solaire à des échelles supérieures à quelques dizaines de millions d'années. Pour des échelles plus grandes, il est cependant possible de regarder statistiquement comment les choses évoluent en réalisant plusieurs simulations à N corps.

Vue d'artiste d'une planète autour d'une étoile géante rouge. © Lev, Adobe Stock
Vue d'artiste d'une planète autour d'une étoile géante rouge. © Lev, Adobe Stock

En 1999, des astronomes avaient prédit que le Système solaire prendrait au...

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