Six nouvelles espèces de grenouilles miniatures cryptiques découvertes au Mexique

Six nouvelles espèces de grenouilles de la taille d'un ongle de pouce ont été découvertes dans les forêts du Mexique. Avec ses 13 mm de long, l’une d’elle est même la plus petite du pays.

Elles sont à l’aise sur une pièce de 1 centime d'euro : six nouvelles espèces de grenouilles miniatures, mesurant entre 13 et 15 mm à maturité, ont été décrites au Mexique. Ces grenouilles à développement direct émergent des œufs sous forme de grenouilles miniatures parfaites, contrairement à la majorité qui éclosent sous forme en têtards. Minuscules, elles se trouveraient tout en bas de la chaîne alimentaire forestière. "Des millions de ces grenouilles vivant dans la litière de feuilles, nous pensons qu'elles sont susceptibles de jouer un rôle extrêmement important dans l'écosystème en tant que source de nourriture pour le reste de la faune, des lézards aux oiseaux prédateurs", expliquent les chercheurs de l'Université de Cambridge, du Musée d'histoire naturelle de Londres et de l'Université du Texas à Arlington qui ont baptisé leurs trouvailles dans la revue .

Des espèces quasi cryptiques

"Jusqu'à présent, ces nouvelles espèces étaient passées inaperçues car elles sont petites et brunes et ressemblent beaucoup aux autres grenouilles", explique Tom Jameson, chercheur au département de zoologie et au musée de zoologie de l'université de Cambridge, qui a dirigé l'étude. L'analyse a consisté à rassembler près de 500 spécimens de grenouilles de musées du monde entier, qui avaient été collectés au Mexique, et à utiliser de nouvelles méthodes pour déterminer les liens de parenté existant ou non entre elles. À l'aide du séquençage de l'ADN, l'équipe a d'abord trié les grenouilles en groupes en fonction de la similitude de leurs gènes. Ensuite, les scientifiques ont utilisé la tomodensitométrie pour créer des modèles 3D des squelettes des grenouilles, afin de comparer les plus petits détails physiques et repérer les infimes différences : longueur du museau, écartement des yeux, forme et taille des pattes avant et arrière, etc. Ces deux analyses croisées ont révélé six nouvelles espèces de grenouilles, confondues jusqu'alors avec d'autres espèces déjà connues.

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