Les secrets de l’astéroïde "os de chien" révélés

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Ces onze images figurent l’astéroïde Kleopatra, observé sous divers angles au fil de sa rotation. Les clichés ont été pris à différentes époques comprises entre 2017 et 2019 au moyen de l’instrument Sphere.

Des astronomes viennent enfin de percer un peu du mystère entourant le très atypique astéroïde Kleopatra, pourtant connu depuis la fin du XIXe siècle.

Découvert en 1880, l'astéroïde Kleopatra n'est décidément pas comme les autres ! Avec sa forme atypique en « os de chien » - deux lobes reliés par un long cou - et sa composition réputée largement métallique, il intrigue depuis longtemps les astronomes. Il faut dire qu'évoluant dans la ceinture principale d'astéroïdes, située entre les orbites de Mars et de Jupiter, et ne s'approchant jamais à moins de 200 millions de kilomètres de la Terre, il n'est pas si facile à imager.

Il aura donc fallu attendre que le Very Large Telescope de l'ESO (Observatoire européen austral) soit équipé de l'instrument Sphere, en service depuis 2014, pour que des astronomes parviennent à tirer le portrait de ce curieux astéroïde doté de deux petites lunes, AlexHelios et CleoSelene. Ces images, les plus précises jamais faites de Kleopatra, acquises par une équipe internationale comprenant des Français, font l'objet de deux articles publiés cette semaine dans la revue spécialisée Astronomy & Astrophysics.

Une origine colisionnelle ?

Grâce à elles, les chercheurs ont réussi à contraindre la forme tridimensionnelle, le volume ainsi que la masse de cet astéroïde très particulier avec une précision inédite à ce jour. On sait désormais que l'astéroïde « en os de chien » a un lobe légèrement plus gros que l'autre et qu'il est plus long que ce que l'on pensait (270 kilomètres). Quant à sa masse, déduite de l?attraction gravitationnelle qu'il exerce sur ses deux lunes dont les orbites ont pu [...] Lire la suite

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