Science décalée : pourquoi les lapins ne sont-ils pas aussi gros que les chevaux ?

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Il mesure 1,29 mètre de long et vit en Angleterre : Darius est le plus gros lapin du monde. Il appartient à la race Géant des Flandres, dont le poids peut atteindre 10 kg. Et lorsque l’on considère les lapins sauvages, la taille limite se situe plutôt autour de 5 kg. Pourtant, malgré leur diversité, les lagomorphes (auxquels appartiennent les lapins, les lièvres et les pikas) ont une taille assez homogène (généralement entre 12 et 80 cm). En comparaison, les rongeurs qui ont suivi une évolution à peu près similaire, ont une taille bien plus diversifiée, allant de 4 grammes pour la souris pygmée africaine à plus de 50 kg pour le capybara (aussi nommé grand Cabiaï). Soit 10 fois plus que les plus gros lagomorphes dans la nature.

Les lapins ont arrêté de grandir au cours de leur évolution

Mais alors qu’est-ce qui a empêché les lapins de devenir aussi gros que des chevaux ? C’est la question que s’est posée Susumu Tomiya, primatologue à l’université de Kyoto au Japon, dans une étude publiée en février 2021 dans le journal Evolution. « L’étroite gamme phénotypique des lagomorphes sauvages ne reflète pas simplement leur diversité limitée : leur taux d'évolution de taille corporelle a été faible par rapport à ceux des rongeurs », insiste Susumu Tomiya. Autrement dit, quelque chose dans le processus évolutif a empêché les lapins de grandir. Mais quoi ?
 

Darius est le plus gros lapin du monde. © Nature on PBS

Le lapin, un cheval miniature

Susumu Tomiya et ses collègues ont analysé les différents facteurs écologiques pesant sur les lapins et ont passé en revue les archives fossiles de lagomorphes en Amérique du Nord. Ils ont alors constaté que le meilleur prédicteur de la taille corporelle maximale des lagomorphes était celui… du plus petit ongulé contemporain. « Les lagomorphes peuvent être considérés comme des "ongulés miniatures" en ce qui concerne leur comportement alimentaire et locomoteur, décrit Susumu Tomiya. Nous avons donc émis l'hypothèse que l'évolution de la...

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