Les Schneider, cette famille qui a transformé Le Creusot en un empire sidérurgique

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En faillite ! Le sol a beau regorger de minerai de fer et le charbon affleurer, en cette année 1833, l’échec d’un troisième repreneur condamne la fonderie du Creusot à fermer ses portes. Pourtant, trois ans plus tard, son rachat par deux trentenaires issus d’une riche famille lorraine, Adolphe et Eugène Schneider, signe la naissance d’un empire industriel qui se hissera au plus haut niveau mondial.

Il faut dire que, tout grands bourgeois qu’ils sont, ces deux-là ne manquent pas d’audace. Constatant que la seule activité d’extraction ne peut s’avérer rentable, ils décident de transformer le vieux site minier en un complexe métallurgique intégré, comme on commence à en voir au nord de l’Angleterre et dans la Ruhr, en Allemagne. Le minerai de fer, passé dans de puissantes forges, est transformé en rails, charpentes de ponts, tôles, machines-outils, armes, etc. Et ça marche. Très vite, les cadences sont telles qu’il leur faut plus de bras. Pour attirer les familles rurales, Adolphe et Eugène ont une deuxième intuition : ils leur construisent des logements, des écoles, des cafés, des hôpitaux, des églises, des centres d’apprentissage, des salles des fêtes, qu’ils disposent autour de l’usine… Et ils leur en offrent le bénéfice gratuitement !

Ce faisant, bien avant d’autres dynasties du capitalisme tricolore, ces maîtres de forge inventent le paternalisme industriel, qui rend le bien-être des ouvriers – ils seront jusqu’à 15.000 au Creusot en 1900 – indissociable de la réussite de l’entreprise. (...)

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