Saturne s’incline devant ses satellites

Observatoire de Paris
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Un peu à la manière de David contre le géant Goliath, les satellites de Saturne seraient responsables de la bascule de la planète géante. En effet, de récents travaux menés par des scientifiques du CNRS, de Sorbonne Université et de l’Université de Pise montrent que l’inclinaison actuelle de l’axe de rotation de Saturne est le résultat de la migration de ses satellites, et plus particulièrement du plus grand d’entre eux, Titan (par ailleurs, le deuxième plus grand satellite du Système solaire).

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De récentes observations ont permis d’attester que Titan et les autres satellites s’éloignent petit à petit de Saturne beaucoup plus rapidement que ce que les astronomes estimaient jusqu’alors. En intégrant cette vitesse de migration revue à la hausse dans leurs calculs, les chercheurs ont conclu que ce phénomène agit sur l’inclinaison de l’axe de Saturne : à mesure que ses satellites s’éloignent, la planète s’incline de plus en plus.

Animation schématique montrant la migration de Titan et l’entrée de Saturne en résonance. Le repère est tournant, de sorte que l’axe s’immobilise lors de l’entrée en résonance. © Melaine Saillenfest, IMCCE
Animation schématique montrant la migration de Titan et l’entrée de Saturne en résonance. Le repère est tournant, de sorte que l’axe s’immobilise lors de l’entrée en résonance. © Melaine Saillenfest, IMCCE

Remise en question du scénario établi

L’événement déterminant dans la bascule de Saturne aurait eu lieu relativement récemment. Durant plus de trois milliards d’années après sa formation, Saturne a conservé un axe de rotation faiblement incliné. Ce n’est qu’il y a environ un milliard d’années que la lente action de ses satellites aurait provoqué un phénomène de résonance qui perdure aujourd’hui : en interagissant avec la course de Neptune, l’axe de Saturne a débuté sa longue bascule jusqu’à l’inclinaison de 27° observée aujourd’hui.

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Ces résultats remettent en question le scénario établi jusqu’alors. Les astronomes s’accordaient déjà sur l’existence de cette résonance, mais ils...

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