Le satellite Fermi brouille les explications de l'origine des sursauts gamma

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Pendant un certain temps, la communauté astronomique mondiale n’a rien su de l’existence d’énigmatiques et fantastiques flashs de photons gamma découverts à la fin des années 1960 grâce aux satellites militaires Vela. Et pour cause, ces gamma-ray bursts (GRB) en anglais, c’est-à-dire des sursauts gamma en français, étaient des sous-produits des activités cachées lancées pendant la guerre froide pour surveiller d'éventuels tests atomiques dans l'atmosphère ou l'espace – en violation des accords passés qui les interdisaient.

Le secret a finalement été levé, ce qui a permis l’essor de l’astronomie gamma, notamment grâce à la mise en orbite de télescopes dédiés à l’exploration de cette fenêtre sur l’Univers observable dans une bande de longueur d’onde du rayonnement électromagnétique. Les astrophysiciens ont alors mis en évidence deux grands types de GRB avec des propriétés caractéristiques que l’on pouvait indiquer en considérant les sursauts gamma courts, durant moins de deux secondes, et les sursauts gamma longs durant plus longtemps, par exemple quelques minutes.

Les GRB étaient a priori stupéfiants car lorsque l’on a réussi à associer des distances à ces phénomènes astronomiques, pour être aussi lumineux en gamma ils devaient correspondre à des événements cataclysmiques. Un sursaut gamma court, par exemple, libérait en moins de deux secondes autant d’énergie que notre Soleil en environ 10 milliards d’années.


Le film d'animation « La vallée de stabilité », est né d'une volonté des chercheurs de rendre compréhensible au plus grand nombre la physique nucléaire, c'est-à-dire la science qui s'intéresse aux noyaux des atomes. Cette séquence nous montre comment la physique nucléaire est à l'œuvre dans les étoiles et fabrique la matière dont nous sommes faits. Nous découvrons que les étoiles vivent en fusionnant des noyaux en leur cœur, formant des couches successives d'éléments de plus en plus lourds, et comment la fin catastrophique de certaines d'entre elles crée les...

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