Le SARS-CoV-2 réveille des rétrovirus endogènes endormis dans notre génome

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Le SARS-CoV-2 est capable de réactiver des gènes d'origine rétrovirale, les HERV, en dormance dans le génome humain. Si les HERV ne produisent plus de virions infectieux, ils ne sont pas pour autant inactifs. En avril 2021, des scientifiques italiens avaient fait le lien entre les cas graves de Covid-19 et la présence de HERV-W ENV, la protéine d'enveloppe codée par un HERV de type W, dans les lymphocytes T. La présence de ces cellules est corrélée avec l'inflammation et la gravité des symptômes respiratoires des patients. Mais cette étude ne mettait pas en lumière le mécanisme qui se cache derrière cette observation. Qui est le responsable de l'activation de HERV-W ?

Une réponse a été proposée le 21 janvier 2022 dans une prépublication, encore en attente de relecture par les pairs, disponible sur medRxiv. Selon les expériences menées par des chercheurs français, espagnols et mexicains, la protéine S du SARS-CoV-2 peut déclencher la transcription de plusieurs HERV, mais seule la protéine d'enveloppe codée par HERV-W est présente dans les cellules.

Des chercheurs ont étudié l'effet du SARS-CoV-2 sur l'expression de l'enveloppe HERV-W. © Gorodenkoff, Adobe stock
Des chercheurs ont étudié l'effet du SARS-CoV-2 sur l'expression de l'enveloppe HERV-W. © Gorodenkoff, Adobe stock

Un rétrovirus endogène humain réactivé par le SARS-CoV-2

Cela a été mis en évidence dans une expérience in vitro où les cellules mononuclées du sang ont été infectées avec le SARS-CoV-2 ou seulement la protéine S. Quelques heures après, les lymphocytes T expriment à leur surface la protéine HERV-W ENV. Mais le phénomène ne concerne pas toutes les personnes atteintes de Covid-19. HERV-W ENV n'a été détectée que dans 20 à 30 % des patients atteints testés positifs pour le SARS-CoV-2. En revanche, HERV-W ENV sous forme soluble dans le plasma a été observée chez tous les patients hospitalisés pour une forme grave de la Covid-19 inclus dans l'étude. Les chercheurs écrivent que « ces données suggèrent qu'un pourcentage de personnes présentant une susceptibilité sous-jacente à une évolution symptomatique et/ou...

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