Saint-Valentin : un gros business, surtout aux Etats-Unis et au Japon

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Saint-Valentin, rime avec billets doux... et billets tout court ! La fête du 14 février met à l'honneur les couples en Europe, plus largement l'amitié aux Etats-Unis, se fait un rituel féminin au Japon et prend des allures subversives dans des pays musulmans. A l'origine de la fête de la Saint-Valentin, les Lupercales étaient des fêtes romaines de purification célébrées à la mi-février. Des jeunes hommes nus devaient fouetter des jeunes femmes pour les rendre fertiles. Ces fêtes sont les ancêtres des carnavals médiévaux qui, avec leurs loteries aux amoureux, ont abouti progressivement à la Saint-Valentin, explique le sociologue français Jean-Claude Kaufmann dans son livre "Saint Valentin, mon amour!".

Cette fête est, évidemment, aussi liée au culte du prêtre romain Valentin, mort décapité un 14 février, au troisième siècle, pour avoir célébré des mariages chrétiens. La légende veut que Valentin ait guéri de la cécité la fille de son geôlier et que la veille de son martyr, il lui ait glissé un billet signé "ton valentin". Cette "légende a été inventée a posteriori parce que les autorités religieuses et politiques avaient besoin de ce storytelling", rapporte Jean-Claude Kaufmann. Pratiquées dès la fin du Moyen-âge en Angleterre et en France, les loteries aux amoureux associaient l'écriture de billets doux aux fêtes de la Saint-Valentin, rapporte l'archiviste paléographe Nathalie Koble. En Angleterre, les billets se transforment en "valentines", des mots doux que s'adressent les jeunes amoureux pour le 14 février. Le développement de la poste au 19e siècle donne un coup de fouet à ces échanges.

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C'est au milieu du 19e siècle et aux Etats-Unis que le coup d'envoi moderne et commercial est donnée à la Saint-Valentin, grâce à l'invention de cartes manufacturées qu'il suffisait d'adresser par la poste à son amoureux/amoureuse. Le succès de cette fête, nouvelle aux Etats-Unis, (...)

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