Séismes : une nouvelle piste pour prédire les tremblements de terre majeurs

Nathalie Mayer, Journaliste

Ce mardi, un séisme a été ressenti dans la région de Brest. Un séisme de magnitude 2,9 dont l’épicentre se situait sur la presqu’île de Crozon. Un phénomène pas si rare. Mais il n’en reste pas moins que « l’une des questions principales que pose la sismologie, c’est de savoir comment commencent les séismes », estime Daniel Trugman, sismologue au Los Alamos National Laboratory (États-Unis).

Les chercheurs pensaient déjà qu’environ la moitié des séismes majeurs ou modérés étaient précédés d’évènements précurseurs de moindre intensité. Mais en étudiant 46 tremblements de terre d’une magnitude supérieure ou égale à 4 – hors répliques de séismes plus importants – et survenus dans le sud de la Californie entre 2008 et 2017, l’équipe de Daniel Trugman conclut que c’est en réalité le cas pour au moins 72 % d’entre eux.

Une découverte intéressante d’un point de vue strictement scientifique. Mais qui ne permettra sans doute pas aux sismologues de prédire de manière précise un séisme important. Les évènements avant-coureurs peuvent en effet se produire entre 3 et 35 jours avant le plus grand séisme. Comme des secousses en rafale à proximité du futur épicentre ou sous la forme d’une augmentation du taux des séismes dans la région du futur grand tremblement de terre. Et finalement, seulement 5 % des petites secousses sont suivies d’un séisme important.

Les chercheurs du Los Alamos National Laboratory (États-Unis) ont observé que les séismes les moins profonds étaient plus souvent précédés de petites secousses. Tout comme les tremblements de terre qui surviennent dans des zones à flux de chaleur élevé, à proximité de volcans. © Petrovich12, Fotolia

Une nouvelle technique de traitement du signal

Comprendre comment les séismes commencent et se développent pourrait toutefois aider les chercheurs à améliorer leurs prévisions. « Nous nous dirigeons plutôt vers des prévisions de nature statistique », explique Daniel Trugman. Mais cela devrait permettre d’améliorer les systèmes d’alerte...

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