Le rover Curiosity fête ses neuf ans sur la planète Mars !

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Il y a neuf ans, Curiosity se posait sur Mars, notre planète voisine. Il fêtait ensuite son premier anniversaire martien le 24 juin 2014. Depuis, ce robot a fait de nombreuses découvertes sur la planète Rouge, comme la présence de méthane atmosphérique.

Depuis le 6 août 2012, date de son arrivée sur Mars, ce robot de 3 mètres de long pesant près de 900 kilos arpente le sol de la planète Rouge. Il fêtait le 24 juin 2013, les années étant plus longues sur Mars que sur Terre. En effet, celle-ci est non seulement plus éloignée du Soleil que la Terre, mais elle tourne aussi plus lentement, à environ 85.000 km/h contre 105.000 km/h pour notre planète. Ainsi, une année dure 687 jours sur Mars quand elle dure 365 jours sur Terre. Avec pour objectif de trouver des traces de vie sur Mars, le robot a depuis accompli de nombreux exploits, comme la découverte en 2018 de et d'un cycle du méthane au cours duquel sa concentration varie du simple au triple pour atteindre un maximum vers la fin de l'été dans l'hémisphère nord.

A la recherche de vie sur Mars

La détection de méthane a été cruciale, car cet élément est principalement produit par les organismes vivants sur Terre et il pourrait en être de même sur Mars. Cependant, plusieurs scénarios laissent la place à une production abiotique, un processus purement physico-chimique. La présence de méthane a tout de même révélé qu'il y a plus de trois milliards d'années, quand la planète Mars présentait un tout autre visage avec de , il existait aussi des molécules organiques. Ainsi, les deux éléments essentiels à la vie étaient réunis au même moment sur notre voisine, aujourd'hui désertique. Mais la sonde européenne , qui s'est placée en orbite en 2016 et qui a été spécialement conçue pour inventorier les gaz rares, n'en a pas trouvé la moindre trace.

En 2018, c'était la crête Vera Rubin que Curiosity sondait à la recherche de méthane atmosphérique, sur les contreforts du mont Sharp. Puis en 2019, il s'est déplacé sur une zone récemment baptisée "" (d'après le nom d'une vallée écossaise), un territoire riche en minéraux argileux. Si les analyses menées par Curiosity ont confirmé la présence de méthane atmosphérique en 2018, aucune trace n'a été retrouvée depuis. En 2022, la mission [...]

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