Richard Branson gagne son pari et vole quelques minutes sous la frontière de l’espace

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Le milliardaire britannique Richard Branson qui a toujours rêvé d’espace depuis qu’il est enfant a donc réussi son pari à bord de l’avion développé par la société Virgin Galactic qu’il a fondée en 2004. Dimanche, lors du premier vol suborbital du SpaceShipTwo en configuration opérationnelle avec un équipage au complet, Richard Branson a volé à plus de 85 kilomètres d’altitude. La durée de ce vol, du décollage au retour sur la terre ferme, a été d’environ 70 minutes.

À bord de l’avion, deux pilotes d’essais et trois employés de Virgin Galactic. Au côté de Branson, on comptait Beth Moses, instructeur en chef des astronautes, Colin Bennett, ingénieur en chef des opérations, Sirisha Bandla, vice-présidente des affaires gouvernementales. Les pilotes d’Unity étaient Dave Mackay et Michael Masucci, tandis que Kelly Latimer et C.J. Sturckow pilotaient Eve, l’avion porteur.

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En franchissant les 80 kilomètres d’altitude, la frontière de l’espace reconnue par la Nasa, la Federal Aviation Administration (FAA), la National Oceanic and Atmospheric Administration (Noaa) et l’U.S. Air Force, les quatre passagers du vol se verront remettre les fameuses « ailes », un insigne américain décerné aux astronautes. Cela dit, cette frontière de l’espace ne fait pas consensus. La Fédération aéronautique internationale (FAI) la fixe à 100 kilomètres d’altitude, aussi appelée ligne de Kármán, du nom du physicien hongrois Theodore von Kármán. À cela s’ajoute que pour devenir astronaute la réalisation d’au moins une orbite complète autour de la Terre devrait être une condition sine qua non.

Ce vol a aussi permis d’atteindre un certain nombre d'objectifs liés à l’utilisation et l’ergonomie de la cabine et à l'expérience client avec un équipage au complet. Il...

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