Le réchauffement climatique va rendre plusieurs régions du monde inhabitables et cela a déjà commencé

Nathalie Mayer, Journaliste

Avec le réchauffement climatique, les modèles prévoient l’émergence, en certains endroits du globe, de conditions de chaleur et d’humidité insoutenables d’ici le milieu de ce XXIe siècle. Mais de nouveaux travaux montrent que de telles conditions ont déjà été enregistrées depuis 1979. La limite théorique de survie humaine de 35 °C humides a même déjà été atteinte à plusieurs reprises.

Il y a quelques jours, une étude révélait que sous l’effet du réchauffement climatique, un à trois milliards d’êtres humains pourraient être amenés à vivre sous une chaleur insoutenable d’ici 50 ans. Mais des chercheurs de l’université de Columbia (États-Unis) pointent aujourd’hui un facteur qui pourrait bien aggraver un peu plus la situation qui s’annonce déjà critique : l’humidité.

Fin 2017, une étude alertait sur le fait que, dans certaines régions du globe — les régions tropicales et subtropicales —, l’humidité pourrait atteindre, au cours des prochaines décennies, des niveaux tels qu’il deviendrait difficile d’y travailler. Et même, dans certains cas, d’y survivre. Ce que les travaux des chercheurs de l’université de Columbia mettent en lumière, c’est que des milliers d’épisodes de chaleur et d’humidité rares ou sans précédent ont déjà eu lieu autant en Asie qu’en Afrique, en Amérique du Sud et en Amérique du Nord.

Pour l’heure, ces épisodes restent localisés et ne durent que quelques heures. Mais les chercheurs prévoient qu’ils affecteront bientôt des zones plus vastes et qu’ils dureront plus longtemps, « en corrélation directe avec le réchauffement climatique ».

En analysant les données météorologiques de près de 8.000 stations sur la période 1979-2017 — des données horaires pour identifier des phénomènes courts —, les chercheurs ont découvert que les épisodes combinant chaleur et humidité extrêmes ont doublé. Sans grande surprise, de tels épisodes se concentrent sur les côtes, le long des mers, des golfes et des détroits. Plus à l’intérieur des terres, ce sont les vents de mousson ou de vastes zones d’irrigation qui peuvent parfois produire le même effet.


Du côté du golfe Persique, une quinzaine d’épisodes de chaleur et d’humidité ont récemment flirté avec la limite théorique de survie humaine. Le 31 juillet 2015, une température humide critique de 35 °C — soit une température de 74 °C — a par exemple été atteinte dans la ville de...

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