Le réchauffement climatique augmentera le nombre de tempêtes de sable dangereuses comme Godzilla

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Pendant deux semaines, du 14 au 28 juin 2020, une tempête de sable en provenance de l’Afrique saharienne a traversé l’océan Atlantique, couvrant ainsi les Caraïbes et le sud-ouest des États-Unis. L’indice de qualité de l’air a atteint des niveaux dangereux pour la santé dans plus de onze États. Elle était 60 à 70 % plus poussiéreuse que la normale, et a été surnommée Godzilla. Cet énorme panache de poussière d'Afrique saharienne été étudié par des chercheurs de l’Université du Kansas, qui ont ensuite publié l’étude dans le Bulletin of the American Meteorological Society.

Le panache de poussière a été déplacé par des courants atmosphériques, et trois modèles de circulation distincts ont régi son chemin. Premièrement, le courant-jet africain d’Est a transporté la poussière du continent vers la région Atlantique. Ensuite, l’anticyclone des Açores, qui est un système à haute pression, l’a amenée dans la région des Caraïbes, d’où elle a été poussée vers les États-Unis par un courant-jet de bas niveau. Pour reconstruire ce trajet, les scientifiques ont utilisé des données satellitaires qui ont été combinées à des relevés de stations de qualité de l’air.

Image satellite de la tempête de sable de Juin 2020 © Nasa/Noaa, Colin Seftor
Image satellite de la tempête de sable de Juin 2020 © Nasa/Noaa, Colin Seftor

Les effets néfastes des tempêtes de sable

Les tempêtes de sable engendrent des conséquences fâcheuses. Les transports sont affectés par une visibilité réduite qui limite fortement les déplacements. L’environnement lui aussi est impacté : la poussière, si elle est en grandes quantités, peut modifier les précipitations et le climat.

Plus grave encore, elles posent des risques importants pour la santé. Les microparticules peuvent facilement pénétrer l'organisme par les voies respiratoires et causer des maladies. Certaines études ont établi un lien avec le cancer du poumon et les maladies cardiovasculaires aux États-Unis. Les tempêtes transportent également un champignon qui provoque la fièvre de la vallée, aussi connue sous le nom de...

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