Question de la semaine : pourquoi les T.rex n'ont-ils que deux doigts ?

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"Je me suis toujours demandé pourquoi on ne voit que deux doigts aux petits bras des tyrannosaures ? C’est un nombre assez inhabituel. Est-ce qu’il y a d’autres doigts atrophiés ?" nous demande un lecteur sur notre page Facebook. C'est notre question de la semaine.

"Je me suis toujours demandé pourquoi on ne voit que deux doigts aux petits bras des tyrannosaures ? C’est un nombre assez inhabituel. Est-ce qu’il y a d’autres doigts atrophiés ?" nous demande Gérard Content sur notre page Facebook. C'est notre question de la semaine.

"Petit bras" le T.rex

Le Tyrannosaurus rex est l'un des dinosaures les plus connus du public. Logique : son aspect effrayant à de quoi interpeller ! Il vivait il y a 68 à 66 millions d'années en Amérique du Nord et a disparu en même temps que les autres dinosaures non aviens lors la catastrophe provoquée par la chute d'un gigantesque astéroïde sur la péninsule du Yucatan au Mexique. L'animal pouvait atteindre les 13 mètres de long, pour quatre mètres de hauteur et dépasser les sept tonnes. Du lourd ! Ces membres antérieurs étaient toutefois nettement moins impressionnants et font même l'objet de moqueries dans plusieurs caricatures... Il est vrai qu'ils apparaissent bien minuscules par rapport au reste du corps. Une caractéristique anatomique probablement issue d'un processus évolutif chez ses ancêtres, chez qui les muscles du cou et de la mâchoire se sont développés à leur dépends. Ils n'en sont pas pour autant chez le T.rex, selon plusieurs paléontologues.

Trix. Un des spécimens les mieux conservés de T.rex exposé à Paris en 2018. Les deux doigts de la main sont bien visibles ainsi que les trois des pattes. Crédit : Olivier Donnars / NurPhoto / NurPhoto via AFP.

Deux ou trois doigts

Ces deux petits bras étaient prolongés par deux doigts griffus et sur certains fossiles, on note la présence d'un troisième doigt atrophié, vestigial. Ce qui est cohérent avec la position phylogénétique des tyrannosaures qui, comme les raptors, appartiennent au clade des tétanurés, les dinosaures théropodes à trois doigts. Chez leurs cousins, les abélisauridés, il y en a un de plus, donc quatre. Ces doigts et leurs griffes leur servaient probablement à maintenir des proies avant de les croquer à l'aide de leurs puissan[...]

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