Question de la semaine : pourquoi les feuilles des arbres sont-elles vertes ?

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"Pourquoi la plupart des feuilles des arbres sont vertes ?", nous demande un lecteur sur notre page Facebook. C'est notre question de la semaine.

"Pourquoi la plupart des feuilles des arbres sont vertes ?", nous demande Antoine Noujaim Climat sur la page de Sciences et Avenir. C'est notre question de la semaine. Merci à tous pour votre participation !

La chlorophylle, responsable de la couleur verte des feuilles

Si la plupart des feuilles sont vertes, c'est parce qu'elles contiennent de la chlorophylle, un pigment abondant dans les feuilles pendant toute leur phase de croissance. Il est impliqué dans la photosynthèse qui transforme l’énergie lumineuse en énergie chimique et finalement en matière organique (voir le schéma ci-dessous).

Le principe de la photosynthèse est le suivant : le CO2 présent dans l’atmosphère est absorbé et converti en glucose (sucre). Cette réaction chimique a lieu dans la feuille, plus précisément dans le chloroplaste, une organelle des cellules végétales dédiée à cette fonction lumineuse. © Valentine Delattre / Sciences et Avenir

La chlorophylle absorbe la lumière du Soleil, mais pas complètement : elle absorbe surtout le rouge et le bleu, mais pas entièrement le vert, dont une partie est réfléchie (de 10 à 50%). Une bonne chose étant donné que le rayonnement vert est très puissant et aurait endommagé la feuille s'il n'était pas en partie réfléchi ! Or c'est la ou les couleurs réfléchies par l'objet qui donnent sa couleur. D’où l’apparence verte des feuilles.

La chlorophylle se dégrade en automne

A l’automne, quand les températures baissent et que la luminosité diminue, les arbres commencent à se préparer à l’hiver et à la venue du froid. L’une de leur stratégie est de diminuer leur surface exposée au froid et donc de perdre leurs feuilles qui constituent leur plus grande surface d’échange avec l’extérieur. Les arbres réagissent aux stimuli automnaux en synthétisant de l’éthylène, cette molécule va à son tour déclencher la fabrication d’un bouchon de liège à la base des feuilles qui bloque l’arrivée de la sève ce qui provoque la sénescence et la mort de la feuille qui finira par tom[...]

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