Qu'est-ce qu'une éclipse totale de Lune ?

Dans la nuit du 15 au 16 mai 2022 aura lieu une éclipse totale de Lune, la seule de l'année, observable en France. Dans quelles conditions parle-t-on d'éclipse lunaire ? Explications de Sciences et Avenir.

La Terre et la Lune sont deux globes opaques éclairés par le Soleil : chacun d’eux peut porter ombre sur l’autre. Lorsque la Terre porte son ombre sur la Lune, il y a éclipse de Lune. Les éclipses de Lune ne peuvent avoir lieu que lorsque la Lune est dans la direction opposée au Soleil, et donc en phase de pleine lune. Le Soleil, la Terre et la Lune sont alors alignés dans cet ordre. Si la Lune pénètre complètement dans l’ombre de la Terre, comme ce sera le cas , on parle d’éclipse totale. Il existe aussi des éclipses partielles (la Lune pénètre partiellement dans l’ombre de la Terre) et des éclipses par la pénombre, très peu spectaculaires. Rappelons que, contrairement aux éclipses de Soleil, il n'y a aucun danger à regarder une éclipse de Lune à l'œil nu.

Le système Soleil-Terre-Lune vu "du dessus". Par souci de lisibilité, les distances et les tailles relatives des corps célestes ne sont pas respectées. © Johan Kieken

Ombre et pénombre

Un point situé dans l’ombre de la Terre ne reçoit pas de rayonnement solaire direct. Dans la pénombre, la lumière du Soleil est partiellement interceptée par la Terre. Seule une partie du disque solaire est alors visible, d’autant plus petite que l’on se trouve près de la frontière avec l’ombre.

La Lune éclipsée reste encore visible

Bien que plongée dans l’ombre de la Terre, la Lune ne disparaît pas totalement. Pour résoudre ce paradoxe apparent, il faut d’abord comprendre que l’atmosphère de la Terre incurve – on dit qu’elle réfracte – les rayons lumineux qui la traversent. De plus, elle agit comme un filtre : elle diffuse préférentiellement la partie bleue du rayonnement solaire. Ainsi, des rayons solaires viennent éclairer la Lune lorsqu’elle est située dans le cône d’ombre de la Terre et ces rayons sont porteurs d’une lumière plutôt rouge.

La couleur que prendra la Lune lors d’une éclipse et l’intensité de son éclat sont difficiles à prédire et dépendent, entre autres, de l’état de l’atmosphère terrestre à cet instant (pr[...]

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