Qu'est-ce qu'un algorithme?

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Les révélations des "Facebook files", une fuite de documents confidentiels internes, ont démontré que les ingénieurs du géant des réseaux sociaux ne maîtrisaient plus vraiment l'algorithme à la base de leur service. Mais qu'est-ce qu'un algorithme? D'abord, son nom vient de celui d'un mathématicien persan du IXe siècle, Muhammad Ibn Musa al-Khwarizmi. C'est une méthode de calcul permettant de résoudre un problème. Plus précisément, c'est une suite d'opérations permettant d'obtenir un résultat à partir de données. Comme le rappelle la Commission nationale de l'informatique et des libertés (Cnil) : une recette de cuisine est un algorithme permettant d'obtenir un plat à partir d'ingrédients.

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Les algorithmes utilisés dans les réseaux sociaux sont évidemment bien plus complexes. Sur Facebook, l'algorithme qui gère les publications que vous voyez sur votre fil d'actualité à partir de ce que publient vos amis possède plus de 100.000 critères. Ce qui le rend très restrictif : vous ne voyez en moyenne que 6% de ce que publient les personnes auxquelles vous êtes abonné. 

Ces algorithmes sont "auto-apprenants" : ils s'optimisent d'eux-mêmes et évoluent donc dans le temps. Ce qui les rend d'autant plus complexes. Ainsi, le plus gros calcul jamais opéré a été opéré par Google, expliquait sur France Culture Aurélie Jean, docteure en sciences et entrepreneure. Plus de 1.600 milliards de paramètres avaient été identifiés.

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