Qu'est-ce qui fait chanter les dunes ?

Prenez un sable usé, aux grains bien ronds, par exemple celui des plages landaises, roulé par l’Atlantique. Ajoutez du sable jeune de composition variée (granite et autres roches métamorphiques) ou, à défaut, des copeaux de fer et d’aluminium. Mouillez d’eau salée, puis séchez au four à feu doux. Remouillez, mélangez et séchez encore. Vous obtiendrez un sable qui, secoué dans un bocal ou un sac, émet un son grave. C’est le fameux chant des dunes.

Mais attention : toutes les dunes ne chantent pas. On ne trouve ce phénomène que dans les déserts, qui réunissent toutes les conditions d’érosion, de composition des minéraux et de climat. Le physicien français a trouvé une dune au Maroc, qui émet un bourdonnement puissant (110 dB) qu’il compare à celui d’un "bombardier américain à hélices". Sa fréquence, 110 Hz, est celle du sol dièse. D’autres, dans le désert d’Oman, rappellent le son d’un tuba et U produisent une harmonie de neuf notes.

Dans tous les cas, le chant se fait entendre lorsque le sable, que le vent a accumulé sur la crête, finit par s’écrouler sur l’autre face de la dune. Au cours de "l’avalanche", les grains roulant les uns sur les autres se synchronisent et produisent un son, mais aussi une onde sismique qui fait trembler le sol. Cette synchronisation des grains est possible grâce à la "glaçure du désert", une sorte de vernis argileux qui les recouvre et leur donne une meilleure adhérence. La taille des grains, elle, détermine si le son est plus ou moins grave.

Les autorités (...)

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