Propulsion laser : une technologie prometteuse pour les futurs lanceurs

Rémy Decourt, Journaliste
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Propulsion laser : une technologie prometteuse pour les futurs lanceurs

Le Cnes, qui travaille déjà à l’après-Ariane 6, avec en étude une double possibilité d’évolution (Ariane Next) dès 2025, se projette également sur un horizon plus lointain avec Ariane Ultimate, un concept prospectif guère envisagé avant l'horizon 2040, mais qui marquera une véritable rupture technologique sur la propulsion, et par ricochet sur l'architecture des lanceurs.

Comme nous l’explique Christophe Bonnal, senior expert à la direction des lanceurs du Cnes, « selon l’évolution de la concurrence », Ariane Next peut soit être une version évoluée a minima d’Ariane 6 de « façon à améliorer sa compétitivité », par l’ajout de « nouveaux boosters pour augmenter sa performance par exemple », soit une solution plus radicale qui passe par la « mise au point d’un nouveau lanceur partiellement réutilisable ».

Le Cnes s’y prépare à travers plusieurs programmes précurseurs, dont Prometheus, Callisto et Frog. Prometheus est un « nouveau moteur européen dix fois moins cher que le Vulcain et potentiellement réutilisable ». Callisto, lui, est un « démonstrateur de premier étage réutilisable », réalisé en coopération entre le Cnes et les agences spatiales allemandes (DLR) et japonaise (Jaxa), qui volera au Centre spatial guyanais en 2020. Quant à Frog, il s’agit d’un démonstrateur de vol à échelle réduite qui a pour but de « tester des algorithmes d'atterrissage vertical au profit des futurs lanceurs réutilisables ».

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Au-delà d’Ariane Next

À plus long terme, c’est-à-dire au-delà d’Ariane Next, de nombreuses solutions de transport spatial qui pourraient succéder à l’actuelle famille Ariane 6, sont à l’étude au sein d’ArianeWorks. Sorte de think tank mis en place par le Cnes et ArianeGroup, les équipes pluridisciplinaires d’ArianeWorks explorent et testent avec une grande liberté les pistes de technologies et solutions prometteuses pouvant radicalement améliorer, en performances, coûts ou services, ce qui se...

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