Le prix Nobel de chimie 2021 pour un « outil simple et ingénieux », l’organocatalyse asymétrique

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Dans la nature, il y a des atomes. Beaucoup d’atomes différents. Et plus encore de molécules différentes. Formées à partir de ces atomes. Au fil des siècles, les scientifiques sont même parvenus à en fabriquer quelques nouvelles. En encourageant des réactions qui sont le cœur de la chimie. Cette science dont le but est d’étudier la matière et ses transformations. C’est donc aujourd’hui un peu comme un retour aux sources que nous propose le comité Nobel en attribuant son prix Nobel de chimie 2021 à Benjamin List (Allemagne) et David MacMillan (États-Unis) pour le développement de l’organocatalyse asymétrique. Un concept « aussi simple qu’ingénieux », selon Johan Åqvist, président du comité Nobel de chimie.

Avant de rentrer dans les détails de leurs travaux, rappelons d’abord un fait que nous avons souvent tendance à oublier un peu trop vite : la nature est d’une efficacité redoutable. Elle a, par exemple, inventé les enzymes. Pour déclencher la construction des complexes moléculaires de la vie. Les chercheurs, eux, sont longtemps restés en admiration devant cette précision et cette ingéniosité. Lorsqu’ils s’essayaient à produire de nouvelles molécules, ils se retrouvaient généralement avec une quantité de sous-produits non désirés.

Mais, depuis 1901, plusieurs prix Nobel de chimie ont récompensé des travaux qui ont participé à rendre les scientifiques aussi un peu plus efficaces dans leur manière de fabriquer des molécules. Jusqu’à celui décerné aujourd’hui à Benjamin List et David MacMillan. Un prix Nobel dont l’intitulé appelle sans nul doute quelques explications.

Des catalyseurs pour fabriquer des molécules

Et comme la science s’écrit dans le temps, remontons d’abord au XIXe siècle. C’est à cette époque que les chimistes — un certain Jacob Berzelius...

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