Et si les premiers signes de Parkinson s'entendaient dans la voix ?

La maladie de Parkinson est avant tout connue pour les tremblements, la rigidité des membres et les difficultés de mouvement qu'elle induit, mais il y a un autre symptôme, plus subtil, qui apparaît avant les troubles moteurs : les troubles de la parole. Petit à petit, la voix des personnes atteintes de Parkinson s'adoucit et devient plus monotone. Les chercheurs de l'université d'Arizona pensent que les corps de Lewy – composés d'α-synucléine, une protéine naturellement présente dans le cerveau, mais qui n'est plus évacuée à cause d'une mutation – situés dans les zones cérébrales impliquées dans la parole seraient responsables de cette manifestation précoce de Parkinson. Pour éprouver leur hypothèse, ils n'ont pas fait d'expériences sur l'être humain, mais sur des oiseaux, les diamants mandarins.

Un diamant mandarin mâle. © Jim Bendon from Karratha, Australia, CC by-sa 2.0
Un diamant mandarin mâle. © Jim Bendon from Karratha, Australia, CC by-sa 2.0

Le chant des oiseaux et la maladie de Parkinson

De prime abord, ces petits oiseaux originaires d'Australie et vendus comme animal de compagnie n'ont pas grand-chose en commun avec les êtres humains. Pourtant, le cerveau des mâles (les femelles ne vocalisent pas) utilise des circuits neuronaux comparables aux nôtres pour chanter. De plus, les jeunes oiseaux s'exercent en imitant les adultes, comme un enfant apprend à parler en répétant ce qu'il entend autour de lui, notamment la voix de ses parents.

Pour que les oiseaux présentent les symptômes de la maladie de Parkinson, les scientifiques leur ont injecté un vecteur viral contenant une version mutée du gène de l'α-synucléine spécifiquement dans l'aire X, impliquée dans le chant et son apprentissage. Le chant des oiseaux sains a été comparé à celui des oiseaux parkinsoniens un, deux et trois mois après l'injection grâce à un logiciel qui a analysé leur ton, leur amplitude, et leur durée.

Les premiers résultats indiquent que la présence de l'α-synucléine anormale dans le cerveau altère le chant des oiseaux : il devient plus court et moins ample, à...

> Lire la suite sur Futura

À lire aussi sur Futura

Notre objectif est de créer un endroit sûr et engageant pour que les utilisateurs communiquent entre eux en fonction de leurs centres d’intérêt et de leurs passions. Afin d'améliorer l’expérience dans notre communauté, nous suspendons temporairement les commentaires d'articles