Le premier géant connu sur Terre était un ichtyosaure

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Un ichtyosaure découvert aux Etats-Unis mesurait plus de 17 mètres de long et peuplait les océans du Trias.

Cymbospondylus youngorum est sans doute l'un des premiers géants à avoir peuplé les mers quelques millions d'années après l qui remonte à 252 millions d'années. L'animal appartient à la prospère famille des ichtyosaures qui ont régné sous les eaux tandis que les dinosaures dominaient les terres. Son fossile a été découvert dans les montagnes Augusta, au Nevada, et son analyse permet de mieux comprendre l'évolution de ces reptiles marins mais aussi des cétacés actuels.

Aussi gros qu'un cachalot

Les ichtyosaures, tout comme et les mosasaures (mis à l'honneur dans le film ), avaient une respiration aérienne puisqu'ils sont sans doute issus d'un groupe de reptiles vivant sur la terre ferme. Les premiers spécimens connus datent de 250 millions d'années et les derniers se sont éteints en même temps que les dinosaures il y a 66 millions d'années.

Leur taille peut varier entre moins d'un mètre et plus de 20 mètres de longueur et certains étaient des nageurs rapides pouvant plonger très profond. Ils se caractérisaient aussi par de gros yeux globuleux et une mâchoire allongée. Cymbospondylus youngorum est apparu au tout début de l'histoire des ichtyosaures, il y a environ 244 millions d'années, et c'est le premier connu à avoir atteint une grande taille. Et c'est même la première créature "géante" connue sur Terre. En effet, d'après l'examen de son squelette dont a été retrouvé un crâne de près de 2 mètres de long ainsi qu'une partie de la colonne vertébrale, l'animal mesurait environ 18 mètres de longueur soit les dimensions d'un cachalot moderne.

Le crâne de Cymbospondylus youngorum à côté de Lars Schmitz, l'un des auteurs de l'article présentant ce nouveau fossile. Crédit : Martin Sander.

Publiée dans la revue , la description de ce fossile par une équipe internationale de paléontologues permet d'en savoir plus sur l'écologie de C. youngorum. Ainsi, la morphologie de ses dents, coniques, suggère que l'animal se nourrissait de calmars, de poissons et des multiples espèce[...]

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