Les premières fleurs seraient apparues bien plus tôt qu'imaginé

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C'est ce que révèle une nouvelle analyse basée sur près de 15.000 fossiles.

Une sucess story évolutive ! Les plantes à fleurs, ou angiospermes, sont représentées aujourd'hui par plus de 300.000 espèces qui constituent 90% de toutes les plantes. Pourtant de grandes incertitudes demeurent sur la date d'émergence de ce groupe : il y a un fossé entre les archives fossiles qui indiquent que les premières fleurs datent de 130 millions d'années (avec une seule exception à 170 Ma) et les données génétiques qui plaident pour une apparition bien plus ancienne. Même sans ces dernières, Charles Darwin, le père de la théorie de l'évolution, jugeait en son temps que l'apparition soudaine de fossiles de fleurs très diversifiés autour de 130 millions d'années en arrière constituait un "abominable problème". Une équipe internationale a planché sur ce sujet en analysant les publications se rapportant à plus de 15.000 fossiles de plantes à fleurs représentant différents groupes dont des palmiers, des orchidées, des tournesols et plusieurs variétés de pois.

Les fleurs plus vieilles que prévu

Leurs analyses sont publiées dans la revue et elles révèlent que les premières plantes à fleurs sont effectivement apparues bien plus tôt que ne laissent penser les fossiles. Les premières auraient fleuri il y a 250 millions d'années environ, au début du Trias, un peu avant que les premiers dinosaures ne pointent leur museau. A partir d'une modélisation complexe, les chercheurs valident donc les résultats génomiques qui indiquaient eux aussi une origine des fleurs antérieure de 80 ou 100 millions d'années par rapport aux premiers fossiles.

Si justement ces fossiles du Trias et du Jurassique n'ont pas encore été découverts, c'est pour deux raisons expliquent les chercheurs. La première est que d'une manière générale les fleurs se fossilisent très mal et qu'il faut des conditions bien particulières pour qu'elles soient conservées. La seconde raison est sans doute encore plus importante : les plantes à fleurs n'ont pas connu un succès immédiat. Les premiers spécimens devaien[...]

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