Première photo de Coconuts-2b, l'exoplanète la plus proche captée en imagerie directe

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Si la recherche d’exoplanètes s’intensifie au fil des ans, rares sont celles qui ont été prises en photo. C’est le cas de Coconuts-2b, une géante gazeuse orbitant autour de l’étoile nommée Coconuts-2A (ou L 34-26) se situant à 35 années-lumière de la Terre. Une photographie de la planète, ténue mais perceptible, a été publiée en même temps qu’un article écrit par des chercheurs de l’Université de Hawaï pour The Astrophysical Journal Letter le 6 juillet 2021, en faisant ainsi l'exoplanète imagée la plus proche du Système solaire. Détecté en 2011 par le satellite Wise (Wide-field Infrared Survey Explorer), le système Coconuts-2 a été étudié par Zhoujian Zhang grâce au programme Coconuts (COol Companions ON Ultrawide orbiTS), permettant d'analyser les caractéristiques d'objets célestes et de systèmes stellaires éloignés.

Photographie du système Coconuts-2. © Zhang et al., UH, The Astrophysical Journal Letters
Photographie du système Coconuts-2. © Zhang et al., UH, The Astrophysical Journal Letters

Des caractéristiques surprenantes

Coconuts-2b possède des caractéristiques bien particulières, soulevant la curiosité des astronomes. Lors de sa détection, 10 auparavant, les données reçues de Wise laissaient supposer un objet céleste dérivant dans l'espace, sans orbite particulière. Les recherches réalisées par Zhang démontrent que l'exoplanète possède une période orbitale de 1,1 million d'années, une durée colossale due à la grande distance la séparant de son étoile Coconuts-2A, de 6,471 unités astronomiques. À titre comparatif, la période de révolution de Pluton n'est « que » de 248 ans.

Coconuts-2b est véritablement gargantuesque, avec une masse équivalente à six fois celle de Jupiter. Cette dernière, planète la plus importante de notre Système solaire, culmine à 1,898 × 1027 kg, soit 317 fois la masse terrestre. Du fait de ces caractéristiques, l'exoplanète est classée dans la liste des astres « extrêmes », dont les spécificités semblent inconcevables tant elles sont singulières.

Représentation du système Coconuts-2. © Brooks Bay, UH/SOEST
Représentation du système Coconuts-2. © Brooks Bay, UH/SOEST

Selon les...

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