Prédire la prochaine pandémie : les failles des méthodes actuelles

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Nous connaissons moins de 1% des virus de vertébrés existants, sur lesquels se basent les méthodes de prédiction des prochaines pandémies, pointent des chercheurs australiens. Ils proposent une solution alternative à ces techniques qu'ils jugent source de "prédictions biaisées et inexactes".

"De la même manière que l'identification de l'origine animale exacte du virus du Covid-19 peut être une tâche difficile, prédire lequel de la myriade de virus animaux pourrait émerger chez l'humain est comme trouver un grain de sable particulier sur une plage", alertent des chercheurs australiens.

Encore sous le choc de l'interminable pandémie de Covid-19, de nombreux scientifiques se penchent d'ores et déjà sur le meilleur moyen de prévenir qu'une telle crise sanitaire ne se reproduise. Mais voilà, la plupart des outils de prédiction des prochains virus à émerger chez l'humain sont largement incomplets ou défaillants, pointent ces chercheurs australiens dans la revue . Pour eux, la clé se situe dans une surveillance accrue de tous les lieux dans lesquels interagissent animaux et humains.

Des méthodes prédictives biaisées et inexactes

De nombreux travaux en cours tentent de prédire l'émergence de la prochaine pandémie de l'animal vers l'humain grâce à des modèles statistiques. "Nous soutenons que les données sous-jacentes sont souvent incomplètes et donneront probablement lieu à des prédictions biaisées et inexactes", assènent dans la publication trois chercheurs de l'université de Sydney (Australie).

Les approches utilisées pour évaluer le risque zoonotique (les risques de passage d'un virus de l'animal vers l'humain) appartiennent à deux catégories. L'approche "basée sur les traits" répertorie les caractéristiques des virus zoonotiques connus, en termes de morphologie, d'évolution génétique ou de milieu de vie. Elle repère ensuite les autres virus qui correspondent à ce profil. La seconde approche, "basée sur les réseaux", compile les paires de virus et d'hôtes connus, et pointe les autres paires similaires.

Le problème de ces méthodes est qu'elles se basent sur l'extrapolation, et favorisent les espèces pour lesquelles une grande diversité a déjà été décrite. "En conséquence, ces méthodes peuvent avoir tendance à prédire favorablement le bétail (et potentielle[...]

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