Près d’un siècle après, on comprend enfin comment fonctionne la pénicilline !

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Le mécanisme exact du mode d'action de ce premier antibiotique, découvert en 1928 par Alexander Fleming, vient d’être élucidé par des chercheurs de l’université de Sheffield au Royaume-Uni.

Des p’tits trous, des p’tits trous, toujours des p’tits trous ! Ce refrain pourrait bien s’appliquer au premier antibiotique jamais utilisé, la pénicilline. Ce bactéricide a été presque par hasard par le médecin écossais Alexander Fleming, mais son mode d’action restait obscur. En , il a été montré que la pénicilline et d’autres antibiotiques béta-lactamines (qui possèdent un cycle bêta-lactame consistant en trois atomes de et un d') agissent en perturbant la synthèse de la paroi des bactéries. Et grâce à une étude publiée le on sait que cela, la pénicilline le fait en générant... des p’tits trous, toujours des p’tits trous !

Un équilibre délicat entre création et destruction

Les chercheurs de l’université de Sheffield (Royaume-Uni) ont fait cette découverte en étudiant le fonctionnement des parois bactériennes chez le pathogène Staphylococcus aureus. En regardant de près la synthèse du peptidoglycane qui compose ces parois, les chercheurs ont remarqué que la croissance de ces bactéries, et donc l’élargissement des parois, nécessite un équilibre ténu entre la synthèse du peptidoglycane et son hydrolyse : sa synthèse afin de pouvoir ajouter des nouvelles briques dans le mur, et son hydrolyse pour créer les espaces entre les briques existantes afin de placer les nouvelles. Perturber cet équilibre mène invariablement à la mort de la bactérie.

Ainsi, empêcher l’hydrolyse du peptidoglycane génère des parois cellulaires qui s’épaississent sans cesse, tuant la bactérie. Et inhiber la génération de nouvelles briques de cette molécule mène à la destruction des liens entre celles qui existent déjà, créant des trous dans la paroi. Ils ne sont pas bouchés, grandissent et finissent par achever le pathogène.

Comprendre comment les antibiotiques fonctionnent, une aide dans la lutte contre l'antibiorésistance

C’est ainsi que les antibiotiques de la famille de la pénicilline agissent : ils bloquent la synthèse du peptidoglycane, générant de petits trous dans la paroi bactérienne.[...]

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