Pourquoi Vénus n’est-elle pas « verrouillée » avec le Soleil ?

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Plus une planète est proche de son étoile, plus elle subit un effet de marée important. Un effet qui peut ralentir sa rotation. Et parfois même aller jusqu’à la « verrouiller ». Jusqu’à la synchroniser avec son orbite. C’est ce qui se passe pour la Lune. Résultat, notre satellite nous montre toujours la même face.

Sur le papier, c’est aussi ce qui devrait se passer entre Vénus et le Soleil. Mais dans la réalité, ce n’est pas le cas. Enfin, pas tout à fait. Car la rotation de Vénus est tout de même ralentie. Il faut en effet 243 jours terrestres à Vénus pour tourner sur elle-même. Alors qu’elle en met à peine 225 pour faire le tour du Soleil. Et, pour des chercheurs de l’université de Californie à Riverside (UCR, États-Unis), ce qui semble faire la différence entre Vénus et la Lune, c’est leur atmosphère. Épaisse et agitée dans un cas. Ténue et insignifiante dans l’autre.

Apprendre de Vénus pour trouver des exoplanètes habitables

« L’exemple de Vénus nous enseigne que l’atmosphère d’une planète a son importance. Elle affecte même sa vitesse de rotation », commente Stephen Kane, astrophysicien, dans un communiqué de l’UCR. Rappelons que les vents puissants qui soufflent sur Vénus font tourner son atmosphère autour de la planète en seulement 4 jours. Et ces mouvements influencent la rotation de Vénus, desserrant l’emprise gravitationnelle que peut avoir le Soleil.

La question qui demeure, c’est celle des répercussions que cela peut avoir sur les températures qui règnent à la surface de la planète. Des températures insupportables, supérieures à 480 °C, dues à ce que les scientifiques appellent un effet de serre incontrôlable. Et cette question apparaît importante, non seulement pour mieux comprendre Vénus, mais aussi pour mieux cibler les exoplanètes potentiellement habitables.

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