Mais pourquoi cette naine blanche s’est-elle éteinte brusquement ?

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Une naine blanche, c’est une étoile en fin de vie. Le destin qui attend la plupart des étoiles lorsqu’elles auront brûlé leur hydrogène. Elles finissent en effet par s’effondrer pour se réduire à un volume comparable à celui de la Terre alors que leur masse reste semblable à celle du Soleil. Certaines naines blanches se nourrissent de la matière qu’elles arrachent à une étoile compagne. Leur luminosité peut alors varier sur des échelles de temps de quelques jours à quelques mois.

Mais des chercheurs de l’université de Durham (Royaume-Uni) signalent aujourd’hui avoir observé une naine blanche qui a perdu de sa luminosité en seulement 30 minutes. Avant de la regagner ! Un phénomène unique révélé par le satellite Tess (Transiting Exoplanet Survey) dont l’objectif principal est de débusquer des exoplanètes. Un phénomène, également, totalement inexplicable d’après la compréhension qu’ont, à ce jour les scientifiques, de la façon dont ces systèmes s’alimentent.

En vidéo : les grandes découvertes de Tess, le satellite chasseur d’exoplanètes

Cette naine blanche, c’est TW Pictoris, une étoile de la constellation du Peintre, visible dans l’hémisphère sud. Elle se situe à pas moins de 1.400 années-lumière de notre Terre. TW Pictoris, c’est plus exactement le nom du système stellaire dans lequel se trouve la naine blanche en question. Celle-ci, donc, se nourrit d’un disque d’accrétion alimenté en hydrogène et en hélium par une étoile compagne. Ce faisant, elle devient en principe, plus lumineuse.

Ces données montrent comment la luminosité de la naine blanche de TW Pictoris peut varier soudainement. © Simone Scaringi, Université de Durhamm
Ces données montrent comment la luminosité de la naine blanche de TW Pictoris peut varier soudainement. © Simone Scaringi, Université de Durhamm

Mieux comprendre le phénomène d’accrétion

Les observations des chercheurs de l’université de Durham montrent pourtant des chutes et des augmentations abruptes de luminosité sur des échelles de temps très courtes. Et le phénomène étonne d’autant plus les astronomes que le flux de matière dans le disque d’accrétion semble, quant à lui,...

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