Voici pourquoi GPS et boussoles perdent le nord

L'aiguille bouge! Chacun s'en aperçoit à condition d'avoir une boussole. Si on fait des mesures régulières au même endroit : le nord magnétique se déplace. De plus en plus vite, même. Il y a quelques décennies, il était ancré dans l'Arctique, au nord du Canada. Depuis, il descend vers la Sibérie. Au départ à une moyenne de 10 ­kilomètres par an ; mais le rythme s'est accéléré, pour dépasser les 55 kilomètres par an. Faut-il s'en inquiéter? Y a-t‑il un risque de voir nos instruments de navigation se dérégler?

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Que les grands voyageurs se rassurent. Ce phénomène a été anticipé par les scientifiques. Tous les cinq ans, les artisans du modèle magnétique mondial (WWM, en anglais), une représentation à grande échelle du champ magnétique, publient un ensemble de ­recommandations pour recalibrer les GPS, les boussoles et les systèmes de cartographie. Et pour cause. Le nord géographique – le pôle Nord – reste fixe. En revanche, le nord magnétique, celui capté par l'aiguille d'une boussole, peut se déplacer.

Une dangereuse exposition au rayonnement solaire

Globalement, le champ magnétique terrestre est dirigé du pôle Nord au pôle Sud. Mais son ­intensité varie en fonction des flux de métaux en fusion au cœur de la planète. Et, pour des raisons ­encore mal comprises, il tend parfois à s'emballer ou à s'affaiblir. Ce qui conduit à des dérives du nord magnétique. Depuis sa découverte en 1831, il s'est déplacé de plus de 2 250 kilomètre...


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