Pourquoi existe-t-il des peaux de différentes couleurs ?

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L'organisme a, dans certaines régions du globe, trouvé un moyen de se prémunir des violents rayonnements solaires en secrétant un pigment protecteur, la mélanine.

Cet article est extrait du mensuel Sciences et Avenir - La Recherche n°905-906, daté juillet-août 2022.

L'histoire des couleurs de peau est celle d'une longue traversée. À la fois dans le temps et dans l'espace. Quand les premiers humains commencèrent à arpenter la surface de leur planète à la recherche d'eau et de nourriture voilà 100.000 ans, leurs peaux se sont mises à noircir près de l'équateur à l'approche des terres les plus chaudes. Un moyen qu'avait trouvé l'organisme de se prémunir des violents rayonnements solaires en secrétant un pigment protecteur, la mélanine.

Un peu de rayons UV reste essentiel

Cependant, une fois parvenus plus au nord, dans des zones plus froides, ces explorateurs se retrouvèrent avec une peau trop sombre. En effet, si trop de soleil est nuisible à l'organisme, notamment en favorisant les tumeurs, un peu de rayons UV reste essentiel. Par leur action sur l'épiderme, ils permettent de synthétiser de la vitamine D qui favorise l'absorption du calcium et la minéralisation osseuse. Les migrants des zones froides ont donc vu leur peau s'éclaircir pour capter un peu de ce soleil modéré et renforcer leurs os.

L'apport des fruits de mer et des poissons

Puis, les aventuriers ont poursuivi leur périple jusqu'au pôle Nord, pour former les populations natives des futurs Alaska et Canada. Là, ils ont bénéficié d'encore moins d'UV. Mais en consommant beaucoup de fruits de mer et de poissons, ils ont apporté à leurs organismes la vitamine D nécessaire. Leurs peaux ne se sont donc pas éclaircies d'autant pour absorber les maigres rayons solaires. Au contraire. Elles ont foncé, mais cette fois pour se protéger des très forts rayonnements reflétés par la neige et la glace d'été.

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