Pourquoi dit-on que les oiseaux sont des dinosaures ?

Walter B. Myers / Leemage via AFP

La place des oiseaux dans le règne animal a longtemps été sujette à controverse et aujourd'hui, la communauté scientifique les lie à des dinosaures.

Cet article est extrait du mensuel Sciences et Avenir - La Recherche n°905-906, daté juillet-août 2022.

La place des oiseaux dans le règne animal a longtemps été sujette à controverse. Mais dès le siècle, des données ont pointé vers les dinosaures. À commencer par la découverte de l'archéoptéryx vieux de 150 millions d'années, en 1861, quelques mois à peine après la parution de l'ouvrage de Charles Darwin "L'Origine des espèces".

Des plumes aussi liées à des fonctions d'apparat et de régulation thermique

Ses caractéristiques anatomiques, mêlant celles des dinosaures et des oiseaux, ont conduit Thomas Huxley (1825-1895), un célèbre paléontologue britannique, à établir le premier une relation entre ces deux groupes. D'autres fossiles ont contribué à conforter ce lien, notamment des dizaines de petits dinosaures ailés et emplumés découverts à partir des années 1990 en Chine, qui n'avaient pas la capacité de voler. Leurs plumes étaient sans doute liées à des fonctions d'apparat et de régulation thermique.

Issus d'un groupe de dinosaures théropodes

Dans la même région, ont également été retrouvés des oiseaux primitifs qui, eux, pouvaient décoller. Or, la ressemblance entre les uns et les autres est frappante. Au-delà des correspondances anatomiques, des analyses chimiques portant sur des fragments de protéines récupérés sur un fossile de T. rex ont montré une proximité de structure avec celles du… poulet !

Aujourd'hui, les paléontologues affirment que les oiseaux sont issus d'un groupe de dinosaures théropodes, les Maniraptora. Ils distinguent ainsi les dinosaures non aviens - qui ont disparu sans laisser de descendance, il y a 66 millions d'années -, des dinosaures aviens dont les Aves, les oiseaux modernes, sont les derniers descendants.

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