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Pourquoi les baleines portent un petit chapeau d'algues sur la tête?

Chase Dekker Wild-Life Images

Les baleines pourraient elles aussi avoir envie de se faire un petit spa. Certaines ont été observées, le long des côtes des États-Unis, du Canada ou de l'Australie, en train d'interagir avec des algues, en s'en mettant sur le dos, ou bien sur la tête. Cela pourrait être un jeu, mais aussi un moyen pour elles de se faire du bien. C'est ce que confirment deux chercheurs de l'université australienne de Griffith dans une étude publiée dans le Journal of Marine Science and Engineering, pour laquelle ils ont analysé une centaine de photos et de vidéos publiées sur les réseaux sociaux par des spectateurs, ainsi que plusieurs prises de vues en drone.

Les baleines, que ce soit les baleines à bosse, ou bien les baleines grises, sont des cétacés qui aiment jouer, comme les orques ou les dauphins. Elles peuvent avoir un comportement ludique entre elles, mais leur usage de "jouets" ou d'objets est peu documenté, même si certaines ont été observées en train d'interagir avec des méduses ou de déplacer des rondins de bois dans l'eau. Pour qu'elles soient considérées comme en train de jouer, la situation doit réunir plusieurs critères, expliquent les auteurs de l'étude : cela doit sembler "volontaire et agréable", l'interaction peut être "exagérée ou volontairement incomplète", et enfin, les animaux ne semblent "pas stressés ou affamés".

Le "kelping", ou "jeu du varech", du nom de l'algue avec laquelle ces mammifères marins semblent le plus souvent jouer, répondrait à la définition du jeu. Des (...)

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