Pluton s'éloigne du Soleil et son atmosphère disparaît

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Alors que les dernières images de la sonde New Horizons révélaient la présence d'une atmosphère dense entourant la planète naine, celle-ci est en train de disparaître.

En juillet 2015, la sonde New Horizons de la Nasa a survolé la planète naine Pluton et a révélé un monde surprenant : , recouvert de glace et de reliefs montagneux et , conséquence de la présence d'une fine couche atmosphérique principalement composée d'azote. Alors que les observations indiquaient que celle-ci s'étoffait depuis 25 ans, des mesures effectuées en 2018 révèlent une inversion de cette tendance.

Loin du Soleil

Ainsi, l'atmosphère de Pluton serait en train de disparaître ou plus exactement de se congeler au fur et à mesure que la planète naine s'éloigne du Soleil et se refroidit. L'astre, tapi dans la ceinture de Kuiper, met 248 années terrestres pour effectuer une orbite complète et sa distance au Soleil varie de 30 à 50 unités astronomiques (1ua = la distance Terre-Soleil). Dans toutes les configurations, il n'y fait pas très chaud mais il existe quand même des variations de la température des glaces en surface. Et ces variations ont des répercussions fortes sur la densité de l'atmosphère. Au cours du dernier quart de siècle, Pluton a reçu de moins en moins de lumière solaire à mesure qu'elle s'éloignait du Soleil, mais, jusqu'en 2018, sa pression et sa densité atmosphérique ont continué d'augmenter. Les scientifiques ont attribué cela à un phénomène connu sous le nom d'inertie thermique : la chaleur stockée sous la surface a contribué à maintenir la température des glaces. Mais cette compensation thermique semble s'être interrompue en 2018.

Une étude a en effet montré la presque disparition de l'atmosphère de Pluton. Pour le constater les astronomes du Southwest Research Institute à San Antonio, au Texas, ont coordonné une campagne d'observation le 15 août 2018 profitant du fait que Pluton passait devant une étoile lointaine. Cette occultation a été scrutée par de nombreux télescopes répartis aux Etats-Unis et au Mexique et elle a été l'occasion d'observer brièvement l'atmosphère pendant qu'elle était rétro-éclairée par l'étoile.

Congélation de l'atm[...]

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