Des planètes en « coquille d'œuf » pour traquer des mondes habitables

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Sur Terre, l’apparition et la diversification de la vie semble intimement liée à l’activité géologique de la Planète (flux d’énergie, dégazage) ainsi qu’à son activité tectonique. Ainsi, la capacité d’une exoplanète à présenter de la tectonique pourrait être un facteur crucial quant à la recherche de planètes extrasolaires habitables.

Une équipe de scientifiques français et américains a cherché à simuler l’épaisseur de la lithosphère (couche externe d’une planète rocheuse, généralement rigide et fragile) d’une exoplanète, en partant du postulat que le comportement de cette lithosphère était le principal facteur impactant la capacité d’une planète à présenter une activité tectonique. Dans leur modèle, l’épaisseur de la couche externe peut dépendre de différents paramètres propres à la planète — sa taille, son âge, sa composition, ses températures interne et de surface — ainsi qu’à l’étoile autour de laquelle elle orbite — sa luminosité ainsi que sa distance à la planète.

Des planètes en « coquille d’œuf » ?

L’équipe de chercheurs est initialement partie d’une exoplanète semblable à la Terre, par sa taille et sa composition, et d’après leurs premiers résultats, l’âge, la taille et la température de surface semblent être les paramètres les plus importants quant à l’épaisseur de la lithosphère. Ainsi, des planètes plus petites et plus âgées présenteraient des lithosphères généralement plus épaisses, tandis que des planètes plus jeunes ou plus grosses présenteraient des lithosphères plus fines et fragiles.

Épaisseur de la lithosphère de la Terre, de Mars, et de deux exoplanètes connues en fonction de sa dureté. © North Carolina State University
Épaisseur de la lithosphère de la Terre, de Mars, et de deux exoplanètes connues en fonction de sa dureté. © North Carolina State University

Mais certaines combinaisons de paramètres ont parfois amené les scientifiques à découvrir des planètes présentant des lithosphères extrêmement fines, qu’ils surnomment « planètes en coquille d’œuf ». Ces exoplanètes auraient une seule et unique lithosphère avec pas ou presque peu de topographie en surface, et ne présenteraient pas...

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