Planète X : tout indique que le Système solaire aurait bien une planète de plus

Notre Système solaire. Les astronomes l’étudient depuis bien longtemps maintenant. Mais ils n’ont toujours pas percé tous ses secrets. Ils se demandaient ainsi toujours comment les planètes géantes que sont Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune se sont retrouvées sur les orbites que nous leur connaissons aujourd’hui. Une question à laquelle une équipe de la Michigan State University (États-Unis) apporte désormais une réponse. Qui pourrait même confirmer l’existence d’une cinquième géante — la fameuse planète X —, la neuvième planète de notre Système solaire, cachée à quelque 80 milliards de kilomètres de notre étoile.

Comme point de départ de leurs travaux : un questionnement concernant le modèle dit de Nice — parce qu’il a été développé à l’Observatoire de la Côte d’Azur. Celui-ci veut que les planètes géantes aient occupé une position « compacte » avant de migrer vers celles qu’elles occupent aujourd’hui. Le tout sous l’effet d’une instabilité apparue bien après que le disque de gaz protoplanétaire s’est dissipé. Les chercheurs de la Michigan State University, eux, ont tenté d’imaginer un autre scénario. Celui de planètes qui se déplacent par « effet rebond » alors même que le disque s’évapore.

« Tous les systèmes planétaires se forment dans un disque de gaz et de poussière. C’est un sous-produit naturel de la formation des étoiles, explique Seth Jacobson, astronome, dans un communiqué. Mais lorsqu’une étoile s’allume et commence à brûler son combustible nucléaire, elle émet de la lumière et chauffe ce disque qu’elle finit par souffler, de l’intérieur vers l’extérieur du système ».

Cette vue d’artiste donne une idée de la manière dont une instabilité a bouleversé la structure de notre Système solaire alors que le nuage de gaz et de poussière qui a vu naître notre Soleil se dissipait. © Nasa, JPL-Caltech, T. Pyle (SSC)
Cette vue d’artiste donne une idée de la manière dont une instabilité a bouleversé la structure de notre Système solaire alors que le nuage de gaz et de poussière qui a vu naître notre Soleil se dissipait. © Nasa, JPL-Caltech, T. Pyle (SSC)

Une instabilité « très universelle »

Ce que les astronomes de la Michigan State University ont découvert, c’est que ce processus a créé un véritable...

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